NEW YORK - Dank u, Pluvius. Hartelijk dank, god van de regen. Sjeng Schalken kon zijn geluk niet op met de plensbuien die de US Open in New York dagenlang teisterden. De Limburgse tennisser kreeg door de gedwongen rustdagen de kans een gemeen virusje uit te zieken in zijn comfortabele hotelbed op Manhattan. "Als ik dinsdag had moeten spelen, was ik nu thuis geweest, zo belabberd voelde ik mij toen."

Bekijk video:
Modem/ Breedband

Donderdagavond verscheen Schalken fit en monter op achterafbaan van tennispark Flushing Meadows om eindelijk zijn vierde rondepartij tegen Rainer Schüttler af te werken. Hij sloeg de -jarige Duitser schier achteloos uit het Amerikaanse grandslam: -1 4-6 6-3 6-4 en promoveerde naar het elitegezelschap van de beste acht.

Vrijdag treft hij Andy Roddick, het net 21-jarige Amerikaanse jeugdidool en zal hij opslagen van 220 km/u ontvangen. Schalken gaf in de match tegen Schüttler de indruk klaar te zijn voor een treffen met deze wereldtopper. Brad Gilbert heeft dat ook vastgesteld. De succescoach van het grillige talent was een van de weinige toeschouwers bij het uitspelen van Schalken versus Schüttler.

Revanche

De revanche van hun botsing tijdens Wimbledon (winst in drie sets van Schalken) begon met een stand van 5-1 voor de Nederlander in de eerste set. Schüttler serveerde maar verloor zijn game en daarmee gelijk de set.

In de tweede set ontspon zich het duel tussen twee spelers met hetzelfde speltype: manoeuvreren vanaf de baseline. Schalken bestookte vooral de backhand van de Duitser. Het was de juiste tactiek om de snelvoetige Schüttler te vermoeien. Toch verloor Schalken de tweede set, niet op tactiek maar wel door een paar volleyfouten in de zevende game.

Engelengeduld

De 26-jarige Limburger herpakte zich in de derde, die hij met engelengeduld bijna foutloos tot een goed einde bracht, 6-3, met een breek in de vierde game. Schüttler, 8e van de wereldranglijst, probeerde zijn geduld te bewaren maar dat lukte lang niet altijd.

Ingezette aanvallen betekenden steevast een punt voor Schalken. Door concentratieverlies kreeg Schüttler toch weer een opening. Hij brak Schalken in de tweede game naar 2-0 maar kon niet doordrukken.

Briljante passeerslagen

Zijn tegenstander bleef stoïcijns retourneren en brak direct terug. Vanaf dat moment spartelde de Duitser aan de haak. Rustig en zeer bekwaam, met regelmatig briljante passeerslagen, haalde de laatst overgebleven Nederlander in de US Open zijn buit binnen.

Schalken was weer happy in New York. Hoewel hij er veel op aan te merken heeft, is de 'Big Apple' toch wel zijn stad. In 1994 won hij de US Open bij de jeugd. Vorig jaar knokte hij op Super Saturday in de halve eindstrijd tegen de latere kampioen Peter Sampras.

Roddick

Een jaar later kwam hij alweer op één stap van de beste vier die minimaal een kwart miljoen dollar mee naar huis nemen. Andy Roddick is tegen hem favoriet. Schalken is niet bang. "Ik ben in vorm en ik ken hem van vorige ontmoetingen. Dat ik binnen een etmaal weer aan de bak moet, ach, ik vind dat een luxeprobleem."