NEW YORK - Sjeng Schalken begint op de US Open in vorm te komen. Het ritme, de timing, het sluipt langzaam weer in zijn spel. Tegen Ivo Karlovic, met 2,08 meter de langste speler in de ATP Tour, had hij zondag beide amper nodig. Maar op die spaarzame momenten dat er een rally ontstond, was de als twaalfde geplaatste Limburger superieur.

Schalken bereikte zondag voor de tweede keer in zijn loopbaan de laatste zestien op de US Open. Hij versloeg het monster Karlovic in de derde ronde in drie sets, 7-6 (8) 7-6 (5) 7-6 (3). In de vierde ronde staat hij tegenover de Duitser Schüttler. "Toch", zei hij vol trots, "toch sta ik weer bij de groten. Zelfs met iets minder spel kan ik toch tot de laatste zestien doordringen. Dat is het zoveelste bewijs dat ik gegroeid ben. Zeker in mentaal opzicht."

Mentale test

De partij tegen Karlovic was voor Schalken een mentale test in een botsing tussen twee speelstijlen. De 24-jarige Kroaat, 109 van de wereld, beschikt over een verwoestende opslag (25 aces). "Meer wapens heeft hij niet", zag Schalken. De qualifier won er zijn laatste vijftien wedstrijden. Hij won de laatste twee challengers in de aanloop naar de US Open, doorliep drie ronden in de kwalificaties en sloeg Mantilla en Arazi in het hoofdtoernooi van het beton.

Opfokken

"Geduld was het sleutelwoord", keek Schalken terug. "Ik moest me niet laten opfokken door zijn opslag." Die opslag was een moordwapen. "Pas na anderhalve set kreeg ik er enig zicht op", bekende Schalken, "en toen hij dat doorhad, ging hij op mijn lichaam serveren. Ik had geen idee hoe ik zijn service moest breken." De kogels vlogen de Limburger constant met snelheden van rond de 210 km per uur om de oren.

Ritme

Schalken concentreerde zich op zijn eigen opslag. "Ik moest ritme houden", doceerde hij. "Ik mocht mijn opslag niet verliezen. Dat stond vrijwel gelijk aan setverlies." In de tweede set verloor hij op 3-3 zijn opslag. "Toen zat ik goed in mijn rats", bekende hij. "Ik dacht: die set ben ik kwijt." In de daaropvolgende game kreeg hij drie keer zijn racket achter de opslag van de Kroaat. Het betekende evenzovele punten en de break die hij broodnodig had.

Dubbele fout

In de tiebreaks had hij aan een mini-break voldoende om de sets naar zich toe te halen. Al had hij een engeltje op zijn schouder op -8 in de eerste set. Karlovic sloeg op zijn setpunt een dubbele fout en ramde daarna een forehand in het net. Schalken aanvaardde het relatiegeschenk met beide handen en trok de set met 10-8 naar zich toe. "Daar had ik de nodige mazzel", gaf hij grif toe.

"Voor hetzelfde geld verlies ik die set en moet ik stevig aan de bak." In de tiebreak van de tweede set werd wederom een dubbele fout, op 5-4, Karlovic fataal. "Hij kon kennelijk niet met de spanning omgaan op die big points", zag Schalken. In de derde tiebreak (7-3) kwam Schalken niet in gevaar. "Hij was uitgeraasd. Varieerde nauwelijks nog met zijn opslag. Ik had de indruk dat hij murw was." De derde ronde betekende het einde voor Karlovic op zijn eerste US Open.

Schüttler

Voor Schalken niet. Die wil verder. In de vierde ronde wacht de als achtste geplaatste Duitser Schüttler. Daar won hij in de vierde ronde van Wimbledon van in drie sets. "Dat wordt een loodzware partij", voorspelde hij. "Een marathon. Dat wordt lopen, lopen en nog eens lopen, een slijtageslag. Fysiek ben ik fit, mentaal kom ik er aan. Ik ben er klaar voor."