NEW YORK - Met een greep in de tactische trukendoos heeft Sjeng Schalken zijn negende US Open gered. Hij viel tegen de Duitser Lars Burgsmuller vrijdag in New York terug op een noodscenario. Hij ging drie meter achter de baseline en sloeg elke bal terug. "Ik dwong hem de punten te maken", keek hij terug. "Het was mijn enige keus."

Burgsmuller maakte geen punten, maar sloeg meer en meer afzwaaiers. "Dat was in mijn straatje", aldus Schalken. De -jarige Limburger slaagde er in de tweede ronde van de US Open voor de eerste keer in zijn loopbaan in een achterstand van 0-2 in sets om te buigen in winst in een vijfsetter, 4-6 2-6 6-2 6-2 6-0. In de vijfde set liet Burgsmuller zich twee keer behandelen wegens krampaanvallen.

"Tot 6-4 5-0 sloeg ik geen bal goed", bekende Schalken. "Alles ging fout. Ik stond er zelf van de te kijken." Hij had het gevoel dat zijn US Open voorbij was. "De enige manier om er uit te komen was drie meter achter de baseline te gaan staan." Het was een wanhoopstactiek. "Normaal kan ik dat helemaal niet. Ik heb niet de dikke benen van Coria of Gaudio. Maar het was mijn laatste optie. Ik wist dat hij de knal bezat om me weg te slaan."

Druk op zijn spieren

De strategie bracht de rust terug in zijn spel. "Burgsmuller ging de spanning voelen. Hij dacht dat hij deze partij kon winnen. De druk sloeg op zijn spieren. Hij verkrampte terwijl hij toch dagen kan lopen." De als twaalfde geplaatste Schalken rende zich rot achter de baseline en liet de Duitser, 85e van de wereld, de fouten slaan.

"Super was ik nooit", zag Schalken. "Het was een kwestie van overleven. Soms had ik een uitschieter met een backhand langs de lijn." De Limburger is nog wanhopig op zoek naar de grote vorm. Tegen Burgsmuller zag hij een lichtpuntje. "Ik krijg ritme", voelde hij. "Ik moest zoveel ballen slaan dat ik in mijn ritme kwam."

Dat zal hij nodig hebben in de derde ronde tegen Ivo Karlovic. De Kroatische qualifier, met zijn 2 meter 8 de langste speler op de Tour, is een servicekanon van het zuiverste water. Op Wimbledon timmerde hij in de openingsronde titelverdediger Hewitt van het gras.