HERENTALS - Squashster Natalie Grinham heeft zaterdag in de Belgische plaats Herentals de Europese titel veroverd. Ze versloeg in de finale landgenote Vanessa Atkinson in vier games: 9-11 11-3 11-5 11-4.

De 31-jarige Grinham werd voor het eerst in haar loopbaan Europees kampioene.

De geboren Australische speelt dit jaar voor het eerst voor Nederland, na haar huwelijk met de voormalig Nederlands kampioen Tommy Berden.

Grinham staat al jaren aan de top, ze is de nummer vier van de wereld. De 33-jarige Atkinson was in 2005 al eens Europees kampioene, een jaar nadat ze de mondiale titel had veroverd.

Atkinson die tegenwoordig in Engeland woont, staat inmiddels twaalfde op de wereldranglijst. Beide speelsters speelden twaalf keer eerder tegen elkaar, de stand is na zaterdag 7-6 in het voordeel van Grinham.

Fouten

Atkinson ging op de glazen baan in het squashcentrum in Herentals voortvarend van start. Ze hield Grinham achterin en bleef zelf vollerend halverwege de baan staan.

De geboren Australische kwam flink onder druk en maakte de ene na de andere fout. Atkinson liep snel uit naar 9-5 en won de openingsgame met 11-9.

De twee jaar oudere Atkinson kon dit spel fysiek echter niet volhouden, waardoor Grinham de regie kon overnemen en haar tegenstandster met korte lage ballen naar voren lokte om haar vervolgens weer naar achteren te sturen. Binnen 35 minuten was Grinham klaar.

Zenuwen

''Ik wist dat ik haar naar achteren moest drukken'', zei Atkinson na afloop. ''Voorin win ik het niet; daar is zij veel te snel voor. Het ging in de eerste game ook precies zoals ik wilde. Alleen kon ik dat fysiek maar een game volhouden. Zij is gewoon veel fitter.''

Grinham had last van zenuwen, bekende ze. ''Ik was in het begin nerveus, ik ging forceren en daardoor fouten maken'', aldus de Almeerse, die vaak een moeizame start heeft.

Grinham kon na afloop haar eerste medaille als Nederlandse in ontvangst nemen. Het Europese goud komt in haar prijzenkast op de derde plaats.

''Mooie titel om te hebben, maar de drie gouden medailles die ik voor Australië op de Commonwealth Games won en de drie zilveren op de wereldkampioenschappen zijn toch net iets belangrijker voor me.''