AMSTERDAM - Ajax heeft zich woensdagavond op het nippertje geplaatst voor de Champions League. In het thuisduel met Grazer AK vochten de Amsterdammers zich pas in de verlenging langs de Oostenrijkers, 2-1. Ajax kreeg pas vat op Grazer na rode kaarten voor de verdedigers Pötscher en Ehmann. De laatste veroorzaakte met een handsbal in het strafschopgebied een penalty, die door Galasek werd benut.

De zoektocht van Ronald Koeman naar zijn ideale elftal, bracht hem ertoe om zijn team tegen Grazer AK op maar liefst zes plaatsen te wijzigen in vergelijking met het eerste duel tegen de Oostenrijkers. Vooral in de Nederlandse competitie was het spel van Ajax de afgelopen weken bij vlagen apathisch. Koeman ontstak in razernij en zette het mes in zijn ploeg.

Sneijder

Het voornaamste slachtoffer van de vernieuwingsdrift was de -jarige Sneijder. De oefenmeester miste kracht op het middenveld en schoof Maxwell door naar de middenlinie. Als linksback kreeg Van Damme een nieuwe kans. Juist het spel van de verdediger was tegen Grazer onder de maat. De gevaarlijke momenten van de middelmatige Oostenrijkse ploeg werden vaak ingeleid door balverlies van de Belgische international.

De woede van Koeman richtte zich na de dramatische vertoning tegen RBC vooral op de mentaliteit van zijn spelers. Die boodschap bleek aangekomen, want het matte, haast afwachtende spel van de Ajacieden was tegen Grazer verdwenen. Al ging de nieuwe gretigheid vaak wel ten koste van de nauwkeurigheid in de passing.

Ibrahimovic

Ajax leek het duel desondanks al vroeg te beslissen. De zo gewenste vroege openingsgoal kwam er. Ibrahimovic, die in de punt van de aanval de voorkeur boven Sonck had gekregen, opende al na 15 minuten de score. Hij kopte een mooie voorzet van Maxwell achter de kansloze Oostenrijkse doelman Schranz. Daarna werd het leep spelende Grazer AK echter steeds gevaarlijker. De ploeg wachtte simpelweg op balverlies van Ajax om vervolgens in de counter toe te kunnen slaan.

Vooral de bij FC Twente weggestuurde spits Kollmann was een plaag voor de Amsterdamse defensie. Nadat hij in de 40e minuut de gelijkmaker maakte, na een grote fout van Escudé, had hij in de 45e minuut ook de 2-1 op zijn schoen. Na, opnieuw, balverlies van Van Damme, schoot hij in vrije positie naast.

In de tweede helft bleef Grazer de zwakke Van Damme zoeken. In de eerste tien minuten van de tweede helft kreeg Kollmann twee uitgelezen mogelijkheden om te scoren, maar beide keren mikte hij de bal naast. Koeman zag het gevaar en bracht in de 55e minuut alsnog Sneijder voor Van Damme, waardoor Maxwell weer een linie terugzakte.

Doemscenario

Naarmate de wedstrijd vorderde kwam het doemscenariovoor de equipe van Koeman, uitgeschakeld worden in de voorronde van de Champions League, steeds dichterbij. Grazer rook zijn kans en was veel gevaarlijker dan Ajax. Met venijnige counters stichtte de ploeg veel gevaar in de Amsterdamse verdediging.

Ajax probeerde wel, kreeg via Van der Vaart, Wamberto en Ibrahimovic kansjes, maar wekte niet de indruk volledig in de winnende treffer te geloven. Een verlenging was onvermijdelijk.

Grazer werd daarin als snel teruggebracht tot een tiental omdat Pötscher zijn tweede gele kaart kreeg. Grazer begon te wankelen en kreeg in de 104e minuut een strafschop tegen nadat Ehmann hands maakte en ook met de twee gele kaart moest vertrekken. Galasek tekende voor de belangrijke 2-1, waardoor Ajax zich donderdag kan opmaken voor de loting van de Champions League.