NEW YORK - John van Lottum voelt zich thuis in New York. In het bijzonder in Flushing Meadows. Hij geniet van de US Open. Is dol op het schreeuwerige publiek. Vanaf zijn debuut in '97 komt hij er graag. Het is de grand slam waarnaar hij elk jaar weer uitkijkt. Die hij voor geen goud wil missen.

Op zijn zevende US Open drong hij dinsdag overtuigend door tot de tweede ronde. Hij stond slechts vier games af aan de Belg Christophe Rochus, 6-0 6-2 6-2. "Toch begon ik heel nerveus", kijkt hij terug. "Maar na de dubbele break in de eerste set viel alle spanning van me af. Hij had geen idee wat hij moest doen. Ik speelde heel solide, heel constant."

Solide Schalken

Solide was ook Sjeng Schalken. Meer niet. De als twaalfde geplaatste Limburger won op de automatische piloot van de Fransman Julien Boutter, de nummer 96 van de wereld, 6-2 6-3 6-2. Boutter was aan de schouder geblesseerd, speelde na Wimbledon geen partij meer en kwam in New York zijn prijzengeld (12.500 dollar) ophalen. Voor Schalken was het eenzijdige duel een nuttige test. "Mijn timing is er niet", zag hij.

Na de partij die amper anderhalf uur in beslag nam, stapte hij met zijn coach Jan Willem van Hulst weer de baan op, om te trainen. "Timing is een kwestie van uren maken", doceerde hij. "Het kan er in een training zo maar zijn." Tegen Boutter stond Schalken vrijwel constant ver achter de baseline. "Een teken dat ik nog niet lekker in mijn vel steek, ik moet bovenop de baseline staan."

Zoeken van de vorm

Schalken heeft in New York 700 punten te verdedigen. Vorig jaar werd hij de tweede Nederlander na Tom Okker in 1968 die de laatste vier bereikte. "Over die punten maak ik me weinig zorgen", laat hij weten, "Ik ben meer bezig met het zoeken naar de vorm waarmee ik ver in dit toernooi kan komen. Die is er nog niet." Hij heeft nog een paar dagen de tijd. In de tweede ronde wacht de Duitser Burgsmuller, 85e van de wereld.

Sluiter naar huis

Schalken en Van Lottum werden na Martin Verkerk de tweede en derde Nederlander die de tweede ronde bereikten. Raemon Sluiter slaagde daar niet in. De 25-jarige Rotterdammer miste killersinstinct tegen Albert Costa. Met uitstekend spel overrompelde hij de als 25e geplaatste Spanjaard bij vlagen, schiep hij zich handenvol kansen die hij vervolgens op kinderlijke wijze verknalde, -7 (5) 6-7 (3) 6-2 3-6.

"Ik was niet de mindere", vond Sluiter, 54e van de wereld. Dat was de understatement van het tennisjaar. Hij was de betere. Zelfs met de handicap van zijn dubbelhandige techniek was hij de man die de rallies controleerde. Alleen op de momenten dat hij zijn fraaie voorbereidende slagen in punten moest omzetten, raakte hij te vaak de weg kwijt. "Dit was frustrerend."

Tiebreak

Zo nam hij in de tiebreak van de eerste set de voorsprong van -2 en 5-3, waarna hij in rastempo vier afzwaaiers sloeg, 5-7. "Misschien was ik te gehaast, misschien voelde ik de spanning, in ieder geval deed ik domme dingen", bekent hij. Na verlies van de tweede tiebreak (3-7) kwam hij in de derde set sterk terug, 6-2. In de vierde was hij op 3-1 hard op weg naar de vijfde set, toen de partij volslagen onverwachts kantelde.

Sluiter maakte geen game meer. "Het eerste serviceverlies betekende een mentale domper. Ik voelde de energie uit mijn lijf trekken. Mijn lichaam haakte af." Met 3-6 was zijn derde US Open na drie uur over. "Van de grand slams moest ik het dit jaar niet hebben", mompelde hij. "Drie keer eerste ronde, een keer tweede. Bepaald geen resultaat waar ik trots op ben. Ik ben wanhopig op zoek naar de manier hoe ik mijn tennis kan verbeteren. Ik wil weten waar mijn plafond ligt, mijn dak."

Zijn dak vond John van Lottum tegen Rochus zeker niet. Al keek hij terug op een van zijn beste partijen in dit jaar. "Ik presteer altijd goed in New York. Als ik de stad binnenkom, heb ik het gevoel dat ik thuis kom."

In 1997 en '99 drong hij er door tot de derde ronde. Zover is het nog niet, al zijn er wel mogelijkheden met de Russische qualifier Dmitri Toersoenov als tegenstander. De nummer 174 van de wereld verraste de als veertiende geplaatste Kuerten in een enerverende vijfsetter.