ZOTTEGEM - De Italiaanse renner Filippo Pozzato heeft dinsdag de eerste etappe van de Driedaagse De Panne-Koksijde gewonnen.

Na een rit over 199 kilometer van Middelkerke naar Zottegem versloeg hij de Belg Frederik Willems in de sprint.

Willems' landgenoot Greg Avermaet eindigde als derde. Hij was de sterkste in de spurt van de achtervolgende groep.

De eerste etappe was een levendige koers met veel ontsnappingspogingen. Na zeventig kilometer lukte het vier renners weg te blijven. Roy Curvers, de Italianen Michele Merlo, Ermanno Capelli en de Belg Kevin Neirynck slaagden er in verschil met het peloton te maken.

'Thuisrijder' Dieter Cappelle en de Tsjech Pavel Zitta vonden ook nog aansluiting bij het viertal. Halverwege de koers hadden ze een voorsprong van 4.50.

Achtervolging

Maar onder aanvoering van Silence-Lotto en Quick Step zette het peloton de achtervolging in. Door het hoge tempo ontstond er een breuk in de grote groep, maar de leiders werden teruggepakt.

Dertig renners, onder wie titelverdediger Joost Posthuma, scheidden zich af en gingen met een marge van bijna vijftig seconden de laatste plaatselijke ronde in.

Willems

Willems reed 17 kilometer voor de finish weg en kreeg gezelschap van Pozzato. In de sprint was de Italiaan het sterkst. Hij noemde de wedstrijd een goede test met het oog op de Ronde van Vlaanderen.

''Ik wilde eigenlijk de koers niet maken, maar toen het kon ben ik toch gaan aanvallen'', bekende hij na afloop. ''Het was goed voor zondag, want dat is toch het belangrijkste. Ik hoop dat ik dan dezelfde goede benen heb. Ik was niet van plan de Driedaagse uit te rijden, maar als ik donderdag nog vooraan sta, rijd ik de tijdrit''.

Martijn Maaskant was de beste Nederlander op de zesde plaats.