HARELBEKE - Tom Boonen moest zaterdag zijn meerdere erkennen in Filippo Pozzato, die sterker was in de E3 Prijs in Harelbeke.

Hij had nadrukkelijk zijn kandidatuur gesteld voor de overwinning in de Ronde van Vlaanderen, volgende week zondag, maar toch keek Tom Boonen zaterdag na de finish van de E3 Prijs in Harelbeke sip.

''Over vandaag ben ik best content, maar ik ben ontgoocheld over die sprint'', zei de viervoudig winnaar die door zijn tweede plaats niet de enige recordhouder werd.

Landgenoot Rik van Looy won ook vier maal in Harelbeke.

Hoewel Pozzato hem klopte in de sprint, kan Boonen met veel vertrouwen vooruitblikken naar de Ronde van Vlaanderen. De E3 Prijs, het begin van de Vlaamse wielerweek, is slechts de generale repetitie.

Zaterdag werd duidelijk dat Boonen en zijn ploeg Quick-Step topfavoriet zijn voor 'Vlaanderens Mooiste'. Dat vond ook Pozzato, de renner die van zijn ploeg Katoesja geen enkele steun hoefde te verwachten.

Boonen, die de koers onder meer op de Taaienberg hard maakte, zat gebakken. Hij had voortdurend de assistentie van Stijn Devolder en Sylvain Chavanel. Met die drie ploeggenoten zal hij volgende week de race moeten rijden.

Raboploeg

Ook de Rabobankploeg liet zich zaterdag weer veelvuldig zien.

Maar tactisch koerste de formatie van ploegleider Erik Dekker net iets minder intelligent dan Quick-Step.

Zo boezemde de solovlucht van Juan Antonio Flecha op 50 kilometer van de meet Quick-Step geen vrees in. Het antwoord van Devolder, vijftien kilometer verder op de beklimming van de Oude Kwaremont, maakte de Rabo's terecht wel nerveus.

Op dat moment had Quick-Step de ploegenstrijd met Rabobank al gewonnen. Want Nick Nuyens, Sébastian Langeveld, Flecha en Maarten Tjallingii werkten in achtervolging op Devolder alleen voor diens ploegmaats Boonen, Chavanel en de snelle Thor Hushovd en Pozzato, stuk voor stuk afmakers van formaat.

Boonen

Het Oranjeblok had echter geen keus en zorgde ervoor dat Devolder werd bijgehaald.

In gezelschap van de Belg reed de Fries Lieuwe Westra (Vacansoleil), die als laatste vooraan was overgebleven uit een vroege kopgroep.

Dat Boonen een voorname kanshebber is voor de Ronde van Vlaanderen, bewees de 28-jarige vervolgens op de Knokteberg, waar hij bijna iedereen uit het wiel reed.

Slechts Pozzato kon volgen en de Kazach Maxim Iglinsky (Astana) sloot niet veel later aan. Flecha, opgebrand, en Langeveld en Nuyens, beiden niet goed genoeg, moesten passen.

Het trio voorop bouwde een mooie voorsprong op en alles wees erop dat Boonen als eerste renner voor de vijfde keer zou gaan winnen in Harelbeke.

Een naar eigen zeggen haperend schakelmechanisme en een sterke spurt van Pozzato droegen eraan bij dat dat niet lukte. Maar ook Pozzato gaf na afloop toe dat er maar één favoriet is voor volgende week zondag: 'Boonen'.