MELBOURNE - De Amerikaanse tennisser Andre Agassi heeft zich vlak voor het begin van de Australian Open, het eerste grandslamtoernooi van het jaar, afgemeld. De titelverdediger heeft last van een polsblessure en meldde dat zondagavond aan de toernooileiding.

"Ik weet niet hoe het is gebeurd. Agassi zal tekst en uitleg geven tijdens een persconferentie", was het enige dat een woordvoerder kon melden. Agassi's afzegging kwam als een donderslag bij heldere hemel. Daags tevoren had de populaire speler uit Las Vegas nog uitgeroepen dat hij zich fysiek in prima conditie voelde, goed genoeg om een gooi te doen naar zijn derde titel op rij in Melbourne.

"Qua tennis ben ik waar ik op dit moment wilde zijn. Ik heb een fantastische week van voorbereiding gehad", zei Agassi zondag eerder op de dag. Om grijnzend te vervolgen met: "Kijk, ik kijk niet al te ver vooruit. Ik weet dat het een cliché is, maar ik houd me maar met één wedstrijd tegelijk bezig. Schei uit, ik ben bijna jaar. Op mijn leeftijd is het allemaal niet meer zo vanzelfsprekend".

Agassi was in Melbourne als derde geplaatst, achter de Australiër Leyton Hewitt en de Braziliaan Gustavo Kuerten. De Amerikaan liet bij een invitatietoernooi in Melbourne zien dat hij in vorm is. In de eindstrijd verloor hij van Sampras, mogelijk mede door het opspelen van een (oude) polsblessure. Omdat de pijn steeds heviger werd, besloot de echtgenoot van Steffi Graf zich af te melden.

Agassi, die in Melbourne wordt vergezeld door zijn vrouw en tien weken oude zoontje Jaden, won de twee voorgaande edities van de Australian Open. In 2001 was hij te sterk voor de Fransman Arnaud Clement, een jaar eerder versloeg hij de Rus Jevgeni Kafelnikov. Daarom kon hij - voor het eerst sinds de legendarische Roy Emerson - de Australian Open driemaal achter elkaar winnen. Een kwetsuur verhinderde echter dat Agassi historie kon schrijven. Op papier had hij pas in de vierde ronde op tegenstand van betekenis gestuit, van zijn jonge landgenoot Andy Roddick. Vervolgens hadden hem Sampras en Hewitt kunnen wachten.

Vooraf maakte Agassi zich over die volgorde totaal niet druk. "In deze loting schuilt zeker een aantal grote gevaren. Gelukkig hoef je niet iedereen te verslaan. Je moet maar van zeven spelers winnen. Mijn fysieke gestel is daarbij het belangrijkste aspect. De manier waarop ik de bal sla, hoe ik speel, hoe ik mij racket bespan; mijn hele manier van tennissen vraagt om lichamelijke fitheid."