MELBOURNE - De Australian Open krijgt in elk geval bij de vrouwen een nieuwe tenniskampioene. Titelhoudster Maria Sjarapova kan haar kroon bij het eerste grandslamtoernooi van het jaar, dat op 19 januari in Melbourne begint, niet verdedigen. Ze is nog onvoldoende hersteld van een schouderoperatie.

Dat maakte de organisatie zondag in Australië bekend.

De afzegging van de 23-jarige Russische komt niet onverwacht. Sjarapova kwam sins augustus vorig jaar niet meer in actie. Ze miste door haar schouderblessure onder meer de Olympische Spelen in Peking en de US Open.

''Ik vind het heel jammer dat ik mijn titel in Melbourne niet verdedigen kan'', liet Sjarapova weten. ''Ik ben pas enkele weken geleden voorzichtig met de training begonnen. Ik ben nog niet klaar om op het hoogste niveau terug te keren.''