MADRID - Na een korte vakantie van twee weken vervolgen de voetballers in de Primera Division dit weekeinde de competitie. Met Klaas-Jan Huntelaar en Lassana Diarra nieuw in de gelederen, vervolgt Real Madrid zondag tegen Villarreal de inhaalrace op koploper FC Barcelona.

 De 'Koninklijke', de afgelopen twee jaar nog oppermachtig in Spanje, heeft na zestien wedstrijden al twaalf punten achterstand op de aartsrivaal uit Catalonië.

Met een nieuwe trainer (Juande Ramos) en twee 'winteraankopen' hoopt Real Madrid in het tweede deel van het seizoen nog een rol te kunnen gaan spelen in de titelstrijd. Huntelaar lijkt zich op te kunnen maken voor zijn debuut in het Santiago Bernabeu-stadion van Madrid.

De Argentijnse spits Gonzalo Higuaín, de topscorer van de Madrilenen met elf doelpunten, heeft een ontsteking aan de amandelen en kan zondag niet spelen.

Ruud van Nistelrooij herstelt nog van een zware knieblessure. Wesley Sneijder en Rafael van der Vaart, die beiden kampten met hamstringproblemen, zijn wel op tijd fit voor het vervolg van de Spaanse competitie.

Barcelona

Barcelona trapt het jaar 2009 zaterdagavond in eigen huis af tegen Real Mallorca. Trainer Josep Guardiola kan terugkijken op een geslaagde eerste seizoenshelft bij de Catalanen. De opvolger van Frank Rijkaard verloor met zijn ploeg alleen het eerste competitieduel en bleef vervolgens met bij vlagen wervelend voetbal ongeslagen.

Barcelona heeft met Samuel Eto'o (vijftien doelpunten), Lionel Messi (tien) en Thierry Henry (acht) bovendien de meest trefzekere voorhoede van de Primera Division.

De voorsprong op de naaste achtervolger, Sevilla, bedraagt al tien punten. De laatste keer dat Barcelona de competitie na de korte winterstop in het eigen Camp Nou hervatte, was in 2003. Onder leiding van Louis van Gaal won Barça op 5 januari met 3-0 van Recreativo Huelva, onder meer door een doelpunt van Phillip Cocu.

Ajacieden

De oud-Ajacieden Hedwiges Maduro (Valencia) en John Heitinga (Atletico Madrid) ontmoeten elkaar zaterdagavond in het Estadio Mestalla in Valencia. Beide ploegen hebben na zestien duels dertig punten, goed voor een derde plek op de ranglijst.

Maduro leek na het ontslag van Ronald Koeman niet meer in de plannen van de nieuwe trainer Unai Emery voor te komen, maar de afgelopen weken kreeg de middenvelder weer behoorlijk wat speeltijd. Heitinga heeft in zijn eerste seizoen bij Atletico Madrid direct een basisplaats afgedwongen.