BUENOS AIRES - De Dakar Rally keert niet vanzelfsprekend terug naar Afrika, waar de wortels van de woestijnrally liggen.

''De actualiteit in Afrika is helaas dramatisch. Elk jaar neemt het grondgebied af waar we mogen racen'', zei directeur Etienne Lavigne vrijdag, een dag voor de start van de rally in Buenos Aires.

Vorig jaar was de dreiging van terreur in Mauritanië zo groot, dat de organisatie op het allerlaatste moment besloot de monstertocht af te gelasten.

Argentinië

Het veilige Argentinië en Chili in het verre Zuid-Amerika bleken bereid het evenement in de armen te sluiten, waardoor de dertigste editie van de Dakar Rally voor het eerst buiten het Afrikaanse continent wordt gehouden.

''Dakar ging in het verleden door Algerije, Niger, Libië en Tsjaad. Algerije houdt al vanaf 1993 de grenzen dicht, Niger ook. We kunnen daar niet meer heen'', vertelde Lavigne.

Dreigementen

''We hebben het nog dagelijks over de dreigementen van al-Qaeda. Afgelopen september zijn nog twaalf Mauritanische soldaten ontvoerd en onthoofd. In een land waar we alle keren zijn geweest. Ik neem het risico niet mensen daarheen te sturen.''

Ondanks de verhuizing naar Zuid-Amerika blijft de rally vasthouden aan de naam Dakar, de hoofdstad van Senegal waar de wedstrijd traditioneel finishte.

Dakar

''De rally heette in het begin Parijs-Dakar en dat werd later Dakar. We zijn door dertig verschillende landen geweest. De deelnemers zien ook deze rally als Dakar. Zoals je de naam van een boot niet verandert, wijzigen wij ook de naam Dakar niet.''

De rally door Argentinië en Chili bevat volgens Lavigne alle elementen voor een uitputtingsslag van mens en machine.

''Ik zou zeggen dat Dakar zelfs terugkeert naar zijn oude waarden: avontuur in het onbekende. De deelnemers komen dezelfde moeilijkheden tegen, maar wel in nieuwe landschappen. Er zijn kilometerslange zandduinen, bergketens, vulkanen, rivierbeddingen. Het navigeren zal weer heel belangrijk zijn.''

Etappes

De rally van 2009 omvat veertien etappes en is in totaal 9578 kilometer lang. Ruim 5500 kilometer daarvan is klassementsproef. De verre overzeese reis naar Zuid-Amerika heeft Nederlandse avonturiers niet weerhouden.

Liefst 67 Hollandse equipes komen zaterdag in de Argentijnse hoofdstad Buenos Aires aan de start. In totaal doen 530 equipes (motoren, rallywagens en trucks) mee.