GRAZ - Met samengeknepen billen heeft Ajax zich dinsdag een goede uitgangspositie verworven voor het bereiken van het hoofdtoernooi van de Champions League. Tegen een fysiek sterk en beter ingespeeld Grazer AK speelden de Amsterdammers in Graz met -1 gelijk. Pas laat in de tweede helft tekende Wesley Sneijder voor het belangrijke tegendoelpunt.

Ajax leed al voor de wedstrijd een gevoelige nederlaag. De Tsjech Tomas Galasek viel op de laatste training voor het duel met Grazer uit met een enkelblessure. Galasek, die werd vervangen door Abubakari Yakubu, is normaal gesproken de man die de lijnen uitzet bij de Amsterdammers. Yakubu had dinsdag moeite met die rol. Verdedigend knapte hij het nodige werk op, maar positioneel en tactisch kan hij niet aan Galasek tippen.

Nederlandse taal

Ook verdedigend was het zoeken voor Ajax. Het complete centrum van de defensie is in de zomerstop vervangen. De aankopen Julien Escudé en Zdenek Grygera vormden het verdedigende hart in de ploeg van Ronald Koeman. Beide spelers zijn de Nederlandse taal (nog) niet machtig en dat viel vooral op bij spelhervattingen van Grazer AK, waarmee Ajax veel moeite had. Voetballend bleef het duo echter overeind en toonde het aan de potentie te hebben om uit te groeien tot een betrouwbaar verdedigingsblok.

De Oostenrijkers waren fysiek in het voordeel en de Amsterdammers hadden duidelijk moeite om aan het stevige voetbal van Grazer te wennen. Vooraf gaf trainer Walter Schachner al aan dat juist daar winst te behalen was voor zijn team. "We hebben een kleine kans tegen Ajax als we ons lengtevoordeel kunnen uitbuiten", zei de voormalige spits van het Oostenrijkse nationale elftal in zijn voorbeschouwing.

Rode duivels

Voor Ajax was de ontmoeting met Grazer de eerste serieuze ontmoeting van het seizoen. De 'Rote Teufeln', zoals het elftal in Graz liefkozend wordt genoemd, had daarentegen al vijf wedstrijden in de benen. In de Oostenrijkse competitie is de equipe van Schachner al drie duels ongeslagen. Ook maakte de ploeg indruk door in de tweede ronde van de kwalificatie voor de Champions League het Albanese SK Tirana met 5-1 en 2-1 uit te schakelen.

Kansen

Het elftal uit de hoofdstad had geluk dat het in de negende minuut niet op achterstand kwam. Een prachtig gekruld schot van Dieter Naumoski eindigde op de paal, achter de kansloze Maarten Stekelenburg, die in het doel de voorkeur kreeg boven de nog maar pas herstelde Bogdan Lobont. Ook een kopballetje van Aufhauser scheerde maar net voorlangs. In de 27e minuut ging een schot van Nikola Milinkovic maar nipt voorlangs.

Toch gevaarlijk

Ondanks de onwennige indruk die Ajax maakte, was de ploeg wel degelijk gevaarlijk. In de afwerking miste het echter scherpte. Wamberto, die als linksbuiten opereerde, schoot in de 15e minuut vrij voor het Oostenrijkse doel hoog over. Vlak voor rust kwam Rafael van der Vaart een pas te kort om een voorzet van Wesley Sonck achter Andreas Schranz te tikken. Al in de vierde minuut had Sneijder pech met een hard afstandsschot. Schranz verwerkte de bal met een uiterste reflex tot hoekschop.

Na rust schoot Ajax voortvarend uit de startblokken, maar waren het opnieuw vrije trappen en corners die voor veel onrust zorgden in de Amsterdamse defensie. In de 57e minuut kopte Emanuel Pogatetz hard raak uit een vrije trap van Matthias Dollinger. Even daarvoor had Van der Vaart een prima mogelijkheid om de score in Amsterdams voordeel te openen. Zijn inzet werd echter gestopt. De voorzet van Steven Pienaar die daarop volgde werd door Rene Aufhauser op de paal gekopt.

Gelijk

Na de treffer van Grazer AK was het overleg bij Ajax even zoek en drong Grazer veelvuldig aan. Tien minuten voor tijd maakte Wesley Sneijder echter de bevrijdende gelijkmaker. Met een prachtig aangesneden vrije trap, vanaf de rand van het strafschopgebied, maakte hij het perspectief op het bereiken van het hoofdtoernooi van de Champions League een stuk rooskleuriger.