LONDEN - Arsenal heeft op tweede kerstdag in een vol programma in de Engelse voetbalcompetitie op papier de zwaarste taak.

De ploeg van trainer Arsene Wenger heeft acht punten achterstand op koploper Liverpool en moet vrijdag op bezoek bij Aston Villa, dat op de ranglijst twee plaatsen hoger staat.

Arsenal, dat afgelopen weekeinde ondanks een prachtig doelpunt van Robin van Persie Liverpool niet wist te verslaan (1-1), staat vijfde. Bij een overwinning op Aston Villa komen beide clubs in punten gelijk.

Liverpool, dat al sinds 1990 geen landskampioen meer werd, ontvangt in eigen stadion Bolton Wanderers. Chelsea, dat op een punt van de koploper staat, heeft in theorie een 'makkie' met de thuiswedstrijd tegen West Bromwich Albion, de laatste club op de ranglijst.

Fabregas

Voor Arsenal wordt het vrijdag extra lastig omdat de ploeg het moet stellen zonder aanvoerder Cesc Fabregas. De Spaanse middenvelder liep tegen Liverpool een scheur in een knieband op en moet zo'n vier maanden toekijken.

Arsene Wenger zal in januari, als de internationale transfermarkt open is, vermoedelijk een vervanger gaan halen. ''Waarschijnlijk gaan we wel wat geld uitgeven'', zei de Fransman daarover.

Manchester

Manchester United kwam de afgelopen speelronde niet in actie, de landskampioen won in Azië het wereldkampioenschap voor clubteams. De formatie van doelman Edwin van der Sar hervat vrijdag de competitie met een uitwedstrijd bij Stoke City.

Manchester staat vierde, met twee wedstrijden minder gespeeld dan de concurrentie. In verliespunten gemeten staat Manchester een punt achter op Liverpool.