EINDHOVEN - Hij vocht in zijn loopbaan op de 100 en 200 meter vrij zijn grootste duels met hem uit. Bij zijn officiële afscheid zondag zorgde rivaal Ian Thorpe bijna voor tranen bij Pieter van den Hoogenband.

De Australiër was als verrassing voor de drievoudig olympisch kampioen uit 'Down Under' overgevlogen.

"Toen hij aan kwam lopen, dacht ik, ik ga niet janken. Dat is mijn eer te na, maar ik had het even heel zwaar. Het was zo'n bijzondere verrassing voor mij dat hij speciaal voor mij helemaal naar Eindhoven is gekomen om een glaasje bier met mij te drinken", keek Van den Hoogenband na afloop terug op zijn eerste ontmoeting met Thorpe sinds de WK in 2007.

Ereronde

Thorpe zorgde voor het hoogtepunt bij een afscheid met een lasershow, bijzondere beelden, mooie woorden van coach Jacco Verhaeren en NOCNSF-voorzitter Erica Terpstra en een ereronde. Daarnaast doopte Van den Hoogenband met het zetten van zijn handtekening in het bijzijn van burgemeester Rob van Gijzel het wedstrijdbad van de Tongelreep officieel om in het Pieter van den Hoogenband zwemstadion.

Op het moment dat Van den Hoogenband voor zijn afscheid het stadion in kwam, verbeterde zijn Franse opvolger Alain Bernard vele kilometers verderop in een 25-meterbad het wereldrecord op de 100 meter vrij. "Ik ben blij dat hij mijn olympische titel heeft overgenomen. Het is mooi dat hij zijn grenzen blijft verleggen. Voor mij hoeft het niet meer. Ik zwem nooit meer een wedstrijd. Het is mooi geweest."

Zwarte Gat

In tegenstelling tot een aantal andere onlangs gestopte topsporters heeft Van den Hoogenband geen last van het 'zwarte gat'. Sinds zijn laatste race, drie maanden geleden bij de Olympische Spelen, heeft hij genoten van zijn vrije tijd. Hij kon eindelijk ingaan op uitnodigingen die hij jarenlang moest afslaan. Hij lunchte onder anderen met Johan Cruijff. "Een bijzonder intelligente man die mij inzichten heeft gegeven waarmee ik aan de slag kan."

Bovendien wacht Van den Hoogenband al een nieuwe uitdaging. Hoewel hij zeer begaan is met het zwemmen en de topsport, heeft hij besloten het bedrijfsleven in te gaan.

Vanaf 1 januari wordt hij bij de zakelijke dienstverlener Eiffel verantwoordelijk voor de Topsport Community. Het bedrijf is actief als sponsor in onder meer zwemmen en basketbal. "Ik vind het leuk om een andere weg in te slaan. De sport heeft mij veel gegeven, maar ik wil mezelf ook op andere gebieden ontwikkelen."

Vertrouwen

Hij laat het Nederlandse zwemmen met een gerust hart achter. Hij heeft veel vertrouwen in de structuur die er nu staat. Volgens Van den Hoogenband kwamen zijn talenten tot uiting in een 'toevalsmodel'. "Ik ontmoette toevallig een ambitieuze trainer in spe. Nu is er een vangnet voor jonge talenten, dus is er een veel grotere kans van slagen."

Van den Hoogenband moest een aantal weken geleden nog wel boeten voor een leven zonder al die kilometers in het water. Hij verwaarloosde de trainingen en oefeningen en kreeg weer last van zijn rug.

Toen hij weer eens het bad indook, kwam hij er scheef uit. Verhaeren moest hem liggend naar huis vervoeren. "Ik moest weer aan een revalidatie beginnen. Gelukkig gaat het nu weer goed, maar ik zal toch altijd mijn oefeningen moeten doen. Maar ik heb het er voor over gehad."

Afscheid Van den Hoogenband