BIRMINGHAM - Ajax voetbalde donderdagavond tijdens het eerste optreden in de groepsfase van de UEFA Cup lange tijd beter dan Aston Villa. Daarom was het jammer voor de Amsterdammers dat ze nul punten overhielden aan het bezoekje aan de nummer zes van Engeland: 2-1.

De geflatteerde nederlaag hoeft geen verstrekkende gevolgen voor Ajax te hebben. De Amsterdammers stuiten nog voor de winterstop op Zilina, Hamburger SV en Slavia Praag. Een plaatsje bij de beste drie volstaat al voor een langer verblijf in de UEFA Cup.

Ajax had het zich met een gelijkspel of zege wel veel gemakkelijker kunnen maken. Nu moeten de Amsterdammers zich troosten met de gedachte dat ze met het in Birmingham behaalde niveau in de eigen eredivisie wedstrijden op vreemde bodem moeten kunnen gaan winnen.

Van Basten

Trainer Marco van Basten benadrukte voor de wedstrijd tegenover zijn spelers dat meer dan 60 procent van de doelpunten van Aston Villa dit seizoen uit dode spelmomenten werden geboren. De teleurstelling bij de trainer van Ajax was dan ook groot toen de thuisploeg al in de achtste minuut na een hoekschop op voorsprong kwam.

Doelmannen

Doelman Kenneth Vermeer verkeek zich volkomen op de curve die Ashley Young aan de bal gaf. De vervanger van de geblesseerde doelmannen Maarten Stekelenburg en Dennis Gentenaar kon vervolgens niet voorkomen dat de lange Deense verdediger Martin Laursen de bal in het lege doel kopte (1-0).

Ajax herstelde zich goed van de snelle tegentreffer en kreeg ook de controle over de wedstrijd. Thomas Vermaelen beloonde het redelijke spel van zijn ploeg in de 22e minuut met de gelijkmaker. De Belg sprong na een hoekschop van Urby Emanuelson hoger dan zijn belagers en trof via de onderkant van de lat doel: 1-1.

Emanuelson

Een andere hoekschop van Emanuelson leidde in de dertigste minuut bijna de tweede treffer van Ajax in. Vermaelen verlengde de bal opnieuw met het hoofd maar helaas voor Ajax stonden Rasmus Lindgren en Klaas-Jan Huntelaar elkaar bij de tweede paal in de weg.

Aston Villa

Aston Villa begon de ontmoeting tegen Ajax niet alleen met zeven Engelse spelers. De nummer zes van de Premier League acteert ook nog steeds in een typische Britse speelwijze. Waar andere ploegen uit de hoogste Engelse voetbalklasse dankzij de vele buitenlanders vaak snel en kort combineren, schieten de verdedigers en middenvelders van Villa de ballen graag hoog en hard naar voren.

Voorspelbaar

Ajax voelde zich lekker bij het voorspelbare spel van de tegenstander, maar kwam in de slotseconde van de eerste helft ongelukkig op achterstand. Oleguer verlengde een voorzet van Ashley Young ongewild voor de voeten van Gareth Barry, die met een droge knal voor de geflatteerde voorsprong zorgde: 2-1.

Groningen

Ajax, dat met dezelfde elf spelers als zaterdag tegen FC Groningen begon, koesterde ook in de tweede helft het meeste balbezit. Het was begrijpelijk dat trainer Van Basten de lichte Jeffrey Sarpong in de 55e minuut voor Dario Cvitanich wisselde. De vervanging van de altijd gevaarlijk Luis Suarez voor Leonardo riep meer vraagtekens op.

Slotfase

Ajax kreeg in de slotfase nog een kans op de gelijkmaker maar doelman Brad Friedel bezorgde zijn ploeg met een fraaie reflex op een schot van Emanuelson de zege.