NEW YORK - Hij zwoegde, vocht, schold, protesteerde én hij speelde uitstekend tennis. Toch vloog hij uit de US Open in New York. De Tsjech Jiri Novak, eerder kwelgeest van Richard Krajicek, wees John van Lottum zijn plaats in de tennishiërarchie. Drie setjes duurde het duel dat lang spanning kende en van behoorlijk niveau was: 6-4 7-6 6-1.

Na afloop berustte Nederlands grilligste tennisser: "Ik ben verslagen door een speler die het hele jaar al goed presteert, anders stond hij niet als 14e geplaatst. Hij was een sluipmoordenaar die onverbiddellijk toesloeg als ik even verzwakte."

Van Lottum verliet New York toch niet ontevreden. Hij werkte zich met succes door de kwalificaties, wat al een meevaller was na een zwarte periode. Bovendien won hij een ronde van het hoofdtoernooi. Een prestatie die hij niet meer leverde sinds 1999 en dan ook werd beloond met 21.000 dollar.

'Goede gevoelens'

"Ik koester best goede gevoelens. Ik weet dat ik mij weer een beetje kan meten met de wereldtop, als ik maar rustig ben in mijn hoofd. Dat weet ik nu en daarom zal ik in de toekomst ook nooit meer een coach nodig hebben."

Van Lottum had niet bepaald de ideale voorbereiding op zijn partij tegen de gevreesde Novak. Hij was om negen uur 's morgens al aanwezig op Flushing Meadows en begon zijn wedstrijd pas aan het begin van de avond. Het regende hard en lang op de vierde dag van de US Open. Alle wedstrijden moesten uren worden worden uitgesteld. De tussenliggende uren bracht Van Lottum door in de spelerslounge, zo veel mogelijk slapend in de fauteuils. "We konden ook nergens trainen of wat anders doen."

Geen warming-up

Omdat hij geen behoorlijke warming-up kon doen, hoopte hij dat Novak het eerst zou moeten opslaan. De Tjech won de toss en was zo slim om Van Lottum te laten beginnen. De Nederlander scoorde geen punt. Hij kwam er pas bij 0-2 achterstand een beetje in. Pas op 4-5 kreeg hij zijn eerste breekpunt op de service van Novak. Het ging verloren en daarmee de eerste set.

De tweede set was een bizarre. Beide spelers verloren hun eerste twee opslagbeurten. Daarna worstelde Van Lottum zich naar 3-2 en -2, maar verzuimde hij door te drukken. "Een vette gemiste kans om de wedstrijd om te draaien", analyseerde hij na afloop. Novak brak terug tot 4-3 en sleepte er een tiebreak uit. Van Lottum faalde daar opnieuw. Hij raakte met 0-5 achter, kwam terug tot 3-5 en opende vervolgens de deur voor Novak door een te zachte volley aan het net. "Waardeloze tiebreak", vond Van Lottum die de hele New Yorkse campagne goed was geweest in beslissingsgames.

Terug naar Europa

Met twee sets achterstand was Van Lottum verloren. Hij besefte het en gaf zich over. Hij liet zich door de medische verzorger van dienst nog wel een paar asperines tegen de hoofdpijn brengen, maar bleek weerloos. De derde set was dan ook in een mum van tijd afgelopen, 1-6. Van Lottum kon terug naar Europa. Volgend weekeinde speelt hij met ETUF Essen de finale van de Duitse competitie.