AMSTERDAM - De Kroatische bondscoach Slaven Bilic denkt dat Eduardo da Silva rond Kerstmis terugkeert op de Engelse velden. De 25-jarige Kroatische aanvaller van Arsenal liep in februari een gecompliceerde beenbreuk op in het competitieduel met Birmingham City.

Daardoor moest Bilic het tijdens het EK zonder zijn 'beste speler' stellen. "Hij maakt goede vorderingen in zijn herstel", zegt Bilic op de website van de UEFA.

Kroatië haalde op het EK de kwartfinale, waarin de ploeg van Bilic na strafschoppen verloor van Turkije. "Misschien is iedereen Eduardo vergeten, omdat we zonder hem een goed EK hebben gespeeld. Maar we missen hem wel degelijk. Hij is onze belangrijkste speler en past perfect in het systeem dat we spelen."

Verheugen

Eduardo miste vorige maand de confrontatie met Engeland voor de WK-kwalificatie. Kroatië ging op eigen veld hard met 4-1 onderuit. "We hebben een goed resultaat nodig in Oekraïne", zei Bilic. "Daarna kunnen we ons verheugen op de terugkeer van Eduardo."

Bilic heeft de hoop op kwalificatie voor het WK in 2010 na de forse nederlaag tegen Engeland nog niet opgegeven. "We gaan hier sterk uitkomen, omdat we kwalitatief goed genoeg zijn en veel vertrouwen in onszelf hebben. We kunnen het ons alleen niet meer veroorloven om nog meer punten te laten liggen."

Kroatië speelt zaterdag de belangrijke uitwedstrijd tegen Oekraïne. Vier dagen later volgt de thuiswedstrijd tegen Andorra.