TOLEDO - Paolo Bettini heeft donderdag de zesde rit van de Ronde van Spanje gewonnen. Na 150 kilometer, van Ciudad Real naar Toledo, zegevierde de Italiaanse wielrenner van Quick-Step in de massasprint.

De wereldkampioen troefde na een paar lastige slotkilometers de Belg Philippe Gilbert af.

De Spanjaard Alejandro Valverde eindigde op de derde plaats, vóór zijn landgenoot Oscar Freire van Rabobank. De Nederlander Karsten Kroon werd negende. De Fransman Sylvain Chavanel nam in het algemeen klassement de leiding over van de Amerikaan Levi Leipheimer.

Bonus

Chavanel was trots op zijn verworven positie. "Ik ben de eerste Fransman die de leiding heeft in de Vuelta sinds Laurent Jalabert. Het is een grote eer voor mij dat ik hem nu opvolg. Ik kwam hier om een etappe te winnen. Dit is een mooie bonus. Ik ga proberen de trui zo goed mogelijk te verdedigen."

Bettini kreeg met zijn ritzege de bevestiging dat hij op tijd in vorm is voor de wereldkampioenschappen eind september voor eigen publiek in Italië. "In de jaren dat ik de wereldtitel won, won ik ook etappes in de Ronde van Spanje. Dat is een goed teken", zei de wereldkampioen van 2006 en 2007.

Ploegleider

Oscar Freire mengde zich voor het eerst deze Vuelta serieus in de sprint. De Spaanse Raborenner gaat zich na wat mindere dagen steeds beter voelen. "Nog niet super, maar hij heeft in elk geval prijs gereden", keek ploegleider Erik Dekker op de website van de Rabobank terug.

"Als hij komende week nog verbetert en hij wil meedoen, dan kunnen we misschien in de wat zwaardere etappes de ploeg voor hem laten rijden." Na de treinreis van donderdagavond van Toledo naar Leida staat er vrijdag eerst een rustdag op het programma, gevolgd door twee zware bergritten. "Het wordt D-day voor ons", zo stelde Dekker.

"Zaterdag wordt het ook nog eens slecht weer, dus we kunnen onze borst natmaken. Maar iedereen voelt zich goed, zit goed in het vel. En de tijdrit van gisteren liep ook boven verwachting goed. Ik heb vertrouwen in onze jongens. Na het weekend zullen we weten hoe Robert Gesink ervoor staat."