NEW YORK - De man die de afgelopen maanden de tenniswereld in een stalen greep had, moest maandag onverwacht diep in zijn reserves tasten.

De Amerikaan Sam Querrey maakte het Rafael Nadal in de vierde ronde van de US Open uiterst lastig, maar kreeg de Spaanse wervelwind niet op de knieën.

De nummer één van de wereld, al goed voor winst op de Franse Open, Wimbledon en de Olympische Spelen, bleef uiteindelijk in vier sets overeind en stuit in de kwartfinales op de Amerikaan Mardy Fish.

Nadal won in New York met 6-2 5-7 7-6 (2) 6-3. De middagpartij nam bij een temperatuur van ruim 30 graden ruim 3 uur in beslag.

Eerste set

Nadal begon nog goed aan het duel met de ongeplaatste Amerikaan, die niets te verliezen had. De Spanjaard haalde de eerste set in een half uurtje binnen met 6-2 en niets leek een snelle doortocht naar de kwartfinales in de weg te staan.

Querrey begon echter in de tweede set beter te spelen en zijn als eerste geplaatste tegenstander maakte ineens veel onnodige fouten.

Uiteindelijk finishte Nadal op het voor hem ongebruikelijke aantal van 41 'unforced errors'.

Opslag

Querrey vocht zich in de tweede set terug in de wedstrijd en pakte, leunend op een stevige opslag, met 7-5 verrassend de set. Ook in de derde set was er amper verschil.

Querrey, die over de hele partij slechts vier van de zestien breakpoints benutte, bleef bij tot in de tiebreak. Daarin was Nadal plotseling weer helemaal bij de les: 7-2.

Cruciaal

Met het verlies van de derde set leek de volgende maand 21 jaar wordende Querrey geknakt. Nadal liep in de vierde reeks uit naar 4-2. De zevende game bleek cruciaal.

Querrey kreeg door zijn machtige forehand diverse kansen zijn eerder ingeleverde opslagbeurt goed te maken, maar de Amerikaan faalde op de beslissende momenten. Hij liet zeven kansen om de game binnen te halen onbenut.

Uiteindelijk kwam Nadal toch op 5-2 en daarmee was de partij binnen. Op het eerste matchpunt maakte Nadal het slopende duel af.