PEKING - Michael Phelps heeft woensdag verbaasd gereageerd op de afwezigheid van Pieter van den Hoogenband op de 200 meter vrij. Het Amerikaanse zwemwonder, die bij de Olympische Spelen op jacht gaat naar acht titels, wist nog niet dat de drievoudig olympisch kampioen het nummer in Peking laat schieten.

"Dat is wel een beetje teleurstellend", zei Phelps in een bomvolle perszaal in Peking. "Hij is altijd een mooie tegenstander om tegen te racen. Maar het is zijn keuze om zijn aandacht ergens anders op te richten."

Vorig jaar bij de wereldkampioenschappen in Melbourne versloeg Phelps Van den Hoogenband met groot gemak in de finale van de 200 vrij. De Brabander was in 2000 olympisch kampioen op het nummer en won in 2004 zilver. Van den Hoogenband wil zich nu echter volledig richten op de 100 vrij, waarop hij voor de derde keer op rij goud kan winnen.

Doel

Met zijn onwetendheid over Van den Hoogenband maakte Phelps wel duidelijk dat hij maar met een doel naar Peking is gekomen. De 23-jarige inwoner van Baltimore wil in de imposante 'watercube' in de Chinese hoofdstad als eerste zwemmer acht keer goud veroveren.

Hij zou hiermee het record verbeteren van landgenoot Mark Spitz, die in 1972 zeven titels won. Bij de vorige Spelen in Athene bleef Phelps steken op zes gouden plakken en liep hierdoor een bonus van een miljoen dollar mis.

Zelfvertrouwen

Phelps blaakte woensdag van het zelfvertrouwen. Hij was bepaald niet onder de indruk van de ruim vijftig cameraploegen, talloze fotografen en verslaggevers die voor hem waren uitgerukt. Volkomen relaxed gaf hij met landgenote Dara Torres naast zich antwoorden op de vele vragen die op hem werden afgevuurd.

Phelps liet weten niet te kunnen wachten om het water in te kunnen. "Ik heb de afgelopen drie weken nog lekker getraind. Maar het lijkt nu wel een eeuwigheid te duren voordat het begint."

Student

Toch vermaakt de Amerikaan zich met zijn ploeggenoten wel uitstekend in het appartement in het olympisch dorp. Hij doodt daar vooral de tijd met kaarten en het kijken naar films. "Ik voel me als een soort student hier. Het is erg relaxed met de jongens op de kamer."

Phelps kende in zijn voorbereiding wel wat tegenslag. Hij brak vorig jaar zijn pols bij een val. Maar bij de Amerikaanse trials maakte hij met twee wereldrecords duidelijk dat hij in uitstekende vorm verkeert.

Beslissingen

Hij verwacht dat dergelijke tegenvallers hem alleen maar kunnen helpen in Peking. "Ik heb niet altijd de juiste beslissingen genomen, maar dat hoort ook bij opgroeien. Ik heb er van geleerd. Ik ben na mijn blessure gelukkig goed teruggekomen. Ik hoop het jaar hier goed te kunnen afsluiten."

Phelps start op de 200 en 400 meter wisselslag, de 100 en 200 vlinder, de 200 vrij en drie estafettes. Dit pakket moet hem acht titels opleveren. Zijn coach Bob Bowman heeft vertrouwen in zijn pupil. "Vergeleken met vier jaar geleden is hij fysiek sterker en veel meer volwassen geworden. Hij weet nu wat hem bij de Spelen te wachten staat."