LONDEN - Foeterend en tierend sloeg Sjeng Schalken zich maandag langs de Duitser Rainer Schüttler naar de kwartfinales van Wimbledon. Voor zijn herhalingsoefening bij de laatste acht tennissers in het toernooi van het jaar had de Limburger in 2 uur 41 minuten drie sets nodig: 7-5 6-4 7-5. Een karakterzege op het tandvlees behaald. "Het streelt mijn ego dat ik ook met minder mooi tennis kan triomferen."

Woensdag is Roger Federer zijn volgende opponent. Het Zwitserse supertalent ontdeed zich in drie sets van de Spanjaard Feliciano Lopez: 7-6 6-4 6-4, nadat hij in de warming up door zijn rug was gegaan. Heel misschien heeft Schalken woensdag een kansje tegen de speler die hij de beste van de laatste acht vindt. "Als Federer dit jaar Wimbledon niet pakt, dan doet hij het zeker volgend jaar."

Nachtmerrie

"Wat een nachtmerrie is deze ....pot", noemde Sjeng Schalken zijn wedstrijd tegen Schüttler tegen het succesvolle eind. Hij haalde zich onderweg een zeldzame waarschuwing op de hals: 'ball abuse', toen hij een tennisbal 150 meter van court 18 wegsloeg. Hem wacht een boete die kan oplopen tot 700 dollar. Schalken dacht deze overtreding nodig te hebben om zich op te laden, oordeelde na afloop van niet.

Schuurpapier

Schalken - Schüttler was geen al te hoogstaande wedstrijd. Beide tennissers trapten op het snelle gras de kalk uit de baseline en kwamen hoogst zelden naar voren voor een volley. Beiden wisten dat ze dan in de hinderlaag zouden lopen. Schalken was het geduldigst in de rally en bleef het koelbloedigst bij de breekpunten op zijn opslag. "Ik was zijn stuk schuurpapier."

De eerste set duurde een dik uur en putte beide spelers uit. Het beste tennis van allebei was ook verdwenen. Tot 5-5 kreeg Schalken in drie games breekpunten, zonder ze te kunnen verzilveren. Loopwonder Schüttler had er in twee games vier, zonder succes. Op -5 haalde Schalken zijn voordeel op de eerste breekmogelijkheid en serveerde uit naar 7-5. De eerste winst was uitermate belangrijk. De Nederlander werd een beetje rustig en bij de Duitser begon het al te spoken in het hoofd.

Terugslag

Beiden kregen een terugslag in de tweede set. Schüttler brak naar 1-3 maar Schalken brak direct terug naar 2-3 en brak er nog eens overheen naar 4-3. Op 5-4 had hij het zevende setpoint nodig voor de winst met 6-4 waarbij hij onderweg een breekpunt tegen kreeg. Schalken: "Hij is het type speler die je nooit kwijt raakt."

In de derde set speelden zij nog maar op halve kracht. Schüttler liet zijn bovenbeen masseren en nam een rekverband. Hij was niet meer in staat op alle ballen te lopen. Hij hoopte dat het net als in de ochtend zou gaan regenen. Bij Schalken was de rechterbil geëxplodeerd, zoals hij het zelf noemde. "Bovendien heb ik mijn linkervoet helemaal stuk gelopen."

Metaliteit

In de derde set was Schalken de meerdere. Voor het eerst won hij opslagbeurten op love (2x), brak op 5-5 bij de eerste gelegenheid en finishte met zijn tweede setpoint. "Ik kan op mentaliteit winnen", zei hij tevreden. Schalken had de woorden van commentator John McEnroe waargemaakt. Hij was de schildpad van Wimbledon. Verscholen onder zijn dakje en naar buiten gekomen toen het moest. "Mooi, hè?", riep Schalken trots uit.

Federer

Roger Federer wordt woensdag andere koek. Vier keer verloor hij al van de 21-jarige Zwitser; bij de US Open, voor de Daviscup in Arnhem, in Rotterdam en in Miami. Eén keer won Schalken; vorig jaar in Rosmalen. Schalken: "Federer is de betere tennisser. Hij serveert beter en is in de rally niet minder dan ik. Hij is favoriet, maar als hij mij een paar kleine kansjes wil geven, dan zal ik die bal een enorme poeier geven."