LONDEN - Sjeng Schalken bekende na zijn indrukwekkende optreden in de derde ronde tegen Viktor Hanescu dat hij op Wimbledon "al flink heeft lopen dromen van de titel."

De Limburger was, met enig fortuin, de eerste ronden ongeschonden doorgekomen en wist dat hij in het tennistoernooi van het jaar zou gaan groeien. Het bewijs kwam tegen de 21-jarige Roemeense debutant van 1,98 meter die in drie sets werd weggezet: -2 6-4 7-6 (tiebreak 7-3).

Schüttler

In de vierde ronde speelt Schalken tegen het mentaal ijzersterke Duitse loopwonder Rainer Schüttler. De finalist van de Australian Open triomfeerde in vijf sets over de Amerikaanse marathonman Todd Martin: 4-6 7-5 6-7 6-1 7-5. Schüttler was de door Schalken gewenste tegenstander voor de vierde ronde. "Het wordt wel een zware wedstrijd, maar ik ken hem. Tegen Todd Martin heb ik een keer gespeeld in Cincinnati en toen had hij mij met zijn serve/volley volledig in zijn macht."

Wimbledon 2003 ontvouwt zich vooralsnog naar de wens voor de enig overgebleven Nederlander. Na de gewonnen derde ronde blaakte hij van zelfvertrouwen. Voor de partij tegen Hanescu had hij de timing teruggevonden. "Ik had een geweldig goede training waarin de timing helemaal terugkwam. In een oefenset tegen Schüttler kreeg ik de zekerheid", aldus de Limburger.

Schalken was voortreffelijk voorbereid op het duel tegen de onbekende tegenstander. "Ik heb met Van Lottum over hem gesproken en tientallen andere spelers geraadpleegd. Ik moet altijd alles weten, want improviseren was niet mijn sterkste kant. Van Hanescu verwachtte ik serve-volley-tennis. Toen hij diep achterin bleef, wist ik al dat het goed zat."

Hanescu

De eerste set tegen Hanescu speelde Schalken waarlijk fenomenaal. Hij zou deze set tegen elke andere speler in het veld van Wimbledon hebben gewonnen. Qualifier Hanescu (3e ronde Roland Garros, 3e ronde Wimbledon) koos na de gewonnen toss om zelf te serveren. De Oost-Europeaan maakte één punt. Schalken verzilverde het eerste breekpunt en deed dat opnieuw in de derde game. De eerste setwinst werd bereikt in 25 minuten. Schalken: "Ik liep enorm te genieten."

Vloek

Een paar lelijke balletjes tegen de netband hielden de hardslaande Hanescu lang in de tweede set. Hij kon de opslag van Schalken een keer breken naar 2-2. De favoriet, achtste geplaatst, reageerde zich af met een schreeuw, een vloek en een ordinair woord. "Ik ben niet de ideale schoonzoon", legde hij later uit, "als Ricky, mijn vriendin, zegt dat ik me een beetje rustig moet doen, zal ik me inhouden."

Twee keer pompte Schalken zich op met knetterende woorden. Op -4 brak hij de kogelregen van de Roemeen en serveerde uit op het eerste setpunt. In de derde set kwam het tot een tiebreak. In de games kreeg alleen de Roemeen een niet benut breekpunt. Hanescu veranderde wel van tactiek. Hij wisselde serve-volley af met alles-of-niets returns. Hij had er van tijd tot tijd succes mee, maar niet met zijn dropshots. Schalken: "Ik ben de snelste speler tegen dropshots. Die bal is tegen mij geen strategie."

Voor de tiebreak nam Schalken zich voor geen enkele tweede opslag meer te missen. Hij deed het ook niet en won de beslissingsgame op superieure wijze met 7-3. De tweevoudig winnaar van Rosmalen had de derde ronde als een waar kampioen gespeeld. In de vierde ronde wacht trainingsmaat Rainer Schüttler, de Duitser die een topjaar heeft. Maandag, na twee dagen rust. "Heerlijk toch?"

Schüttler dacht er anders over. "We hebben samen getraind, toen ik nog niet wist dat we tegen elkaar zouden moeten spelen. "Een zeer onaangename tegenstander."