LONDEN - Wat kan Sjeng Schalken tegenwoordig niet? Woensdag ontsnapte Nederlands beste tennisser uit een houdgreep van de Ecuadoriaan Nicolas Lapentti, een vriend maar woensdagavond in de tweede ronde Wimbledon zijn vijand. De Limburger tenniste superieur, ging vervolgens knoeien, kwam op schier hopeloze achterstand en zegevierde - tegen alle statistieken in - op karakter in de vijfde set.

Schalken versus Lapentti 6-2 3-6 6-7 7-6 6-3. Wedstrijdduur 3 uur en 57 minuten. Beide spelers deden, alsof het snelle gras van Wimbledon het slome gravel van Roland Garros was. "Ik had er eigenlijk uit moeten liggen, want ik speelde maar voor een klein zesje", vond Schalken na afloop, "maar ik heb mij eruit gered en daar moet ik gelukkig mee zijn." In de derde ronde wacht Victor Hanescu, een Roemeen van 1,90 meter, die de Argentijn Ignacio Chela in drie vlotte sets uitschakelde.

Vrienden

Schalken en Lapentti, allebei 26, zijn vrienden van elkaar. Zij hebben in de loop der jaren bij allerlei toernooien vaak samen getraind. Geheimen hadden ze niet meer voor elkaar. Wedstrijden speelden ze ook. Zeven stuks. Schalken leidde met 5-2 maar dat was voor Wimbledon geen garantie, want ze hadden nooit op gras tegenover elkaar gestaan. Ze zouden aan elkaar gewaagd zijn, wist Schalken. Hij is achtste geplaatst op Wimbledon, maar Lapentti was ooit toptienspeler voor hij door een rugblessure werd teruggeworpen. Schalken zei dat Lapentti vooralsnog een betere loopbaan heeft dan hij.

Superieur

De eerste set speelde Schalken top. Hij won superieur met 6-2, maar kwam daarna in moeilijkheden. “Lapentti is een allroundspeler. Hij ging zijn verdediging beter organiseren en mijn spel ontregelen. Hij zette een voet tussen de deur. Van mijn timing klopte niet veel meer. Ik ging ballen missen die ik normaal nooit mis.”

Lapentti pakte de tweede set met 6-3 en de derde met 7-6. In de vierde set ontrolde zich een drama. Lapentti voelde zijn rug en werd vaak behandeld.Schalken kampte met zijn eerste en tweede opslag. Hoewel de Zuid-Amerikaan ernstig verzwakte, leverde Schalken drie keer zijn opslagbeurt in. Het draaide uit op een tiebreak. Lapentti nam de leiding met 3-0 maar gaf toch de set af toen Schalken wat meer naar voren ging spelen en service-volley hanteerde. Hij won de tiebreak met 7-4.

Huiveren

Voor de vijfde set was het huiveren voor de Limburger. Hij verloor in zijn leven veertien vijfsetters en won er slechts zeven. Lapentti had in vijfsetters twintig zeges behaald en tien nederlagen geleden. Op Wimbledon speelde Schalken tot dusver vijf vijfsetters. Hij verloor in 1999 van de Amerikaan Jim Courier met -11 in de vijfde, in 2000 van de Australiër Mark Philippoussis met -20 in de vijfde en vorig jaar van diens landgenoot - en latere kampioen Lleyton Hewitt met 5-7 in de beslissende set. Schalken won van de Oostenrijker Koubek en de Italiaan Sanguinetti.

Mentaal sterker

Na zijn doorbraak vorig jaar naar de kwartfinale is Schalken een andere speler. Mentaal veel sterker dan vroeger. “Vijf jaar geleden zou ik deze wedstrijd beslist hebben verloren. Nu heb ik de wedstrijd eruit gesleept. Ik had mijzelf al begraven.”

Schalken kwam in de vijfde set een break achter, maar vocht terug naar 3-3. Hij had daarbij het geluk met de umpire met wie hij eerder ruziede. Een backhand passeerslag viel buiten de lijn. De lijnrechter riep uit, maar de umpire rekende het punt goed. Schalken stond daarmee gelijk.

Lapentti lamenteerde bij de umpire, tevergeefs natuurlijk en moest opnieuw beginnen. Onbegonnen werk tegen de hard geworden Schalken die zijn kans rook en greep. "Tegen Hanescu zal het beter moeten. Hij is nog geen grote naam, maar ik zal beter moeten spelen dan in deze ronde om langs hem te kunnen komen."