LONDEN - Raemon Sluiter tenniste groots en hij hield in de klassieke All England Championships een traditie in stand. Elke keer dat hij op Wimbledon verscheen versloeg de Rotterdammer een geplaatste speler. Bij de derde gelegenheid was dinsdagavond op het centre court de beroemde Rus Jevgeni Kafelnikov het slachtoffer.

Sluiter won de hoogstaande vijfsetter met 7-5 3-6 2-6 6-2 6-3. Het was al bijna donker toen voor het Nederlandse tennis de zon begon te schijnen. In de middag was Sluiters makker Martin Verkerk in vier sets naar huis geslagen door de 18-jarige Zweedse debutant Robin Söderling: 3-6 4-6 7-6 1-6.

Het verlies werd gekenschetst door dertien dubbele opslagfouten van de Roland Garros-finalist, die zelf vond dat hij negatief op de baan stond. Söderling staat te boek als Het Talent van het Zweedse tennis. Voor de Alphenaar kwam het gras van Wimbledon te snel na het gravel van Parijs.

Weergaloos tennis

Sluiter zorgde met weergaloos tennis weer voor een feestelijke stemming. De nationale driekleur ging omhoog in het hoofdstadion van het park. Sluiter sloot zich op de tweede dag aan bij Rosmalen-kampioen Sjeng Schalken die maandag voor de enige Nederlandse overwinning had gezorgd.

In de tweede ronde staat hij donderdag tegenover Alexander Popp. De Duitser was in de eerste ronde meester over de Marokkaan Hicham Arazi. Popp kan gevaarlijk zijn. In 2000 haalde hij de kwartfinale op Wimbledon.

Sluiter won in 2001 op Wimbledon van de Slowaak Dominik Hrbaty, e geplaatst, en in 2002 van de Spanjaard Tommy Robredo, 20e geplaatst. In 2003 ging tweevoudig grandslamwinnaar (Melbourne, Parijs) Kafelnikov er tegen hem af. De Rus stond 20e geplaatst. Hij zou vorig jaar stoppen als zijn land de Daviscup had gewonnen. Toen dat in de finale in Parijs tegen Frankrijk gebeurde, kwam hij toch op zijn besluit terug.

Raemon Sluiter, 76e van de wereldranglijst, gaf zichzelf vooraf een kans tegen de 29-jarige Rus. "Misschien niet fifty-fifty, maar toch wel zestig-veertig", vertelde hij nog hevig nazwetend. "Deze overwinning doet mij geweldig goed, want ik ben de partij gaan halen nadat ik de tweede en derde set had verloren. 'Sluit', zei ik, 'ga die partij halen'. Het lukte door nog scherper te volleren, nog iets meer risico te nemen. Het is niet zo dat Kafelnikov deze wedstrijd heeft verloren, ik heb hem gewonnen. Ik kan er wel trots op zijn, maar ik moet wel beseffen dat het pas de eerste ronde is. Maar ja, je moet de eerste ronde wel winnen om verder te kunnen komen. Jezus, hier lijk ik Cruijff wel."

Goed serveren

Het was een hoogstaande partij. Sluiter won de eerste set door goed serveren met 7-5. In de tweede en derde sloeg Kafelnikov terug. Slim, hard en routineus. Sluiter leek te moeten gaan inpakken, maar hij wist zijn beste tennis boven te halen bij zijn voornemen tot een kanteling. De tweede game van de vierde set won hij met nul punten tegen op de service van de Rus. Voor de vijfde set was hij niet zo bang meer.

"Ik dacht aan mijn goede record in vijfsetters; drie gewonnen en maar een verloren." Veel van Sluiters diepe ballen vielen tegen of op de lijn. Kafelnikov klaagde over foute beslissingen van lijnrechters, kreeg een vermaning en was verloren toen een smash van Sluiter op de netband op de voor hem goede helft viel. Sluiter verkeerde in een overwinningsroes en serveerde de wedstrijd uit naar een mooie triomf. "Hier doe je het voor. Voor zulke wedstrijden. Dit was mijn mooiste zege in de grand slams."