ROSMALEN - Sjeng Schalken heeft vrijdag de halve finale bereikt van het grastoernooi Ordina Open. De derde geplaatste Limburgse tennisser won in de kwarteindstrijd overtuigend van de zesde geplaatste Spanjaard Tommy Robredo: 7-5 -4. In de halve finale speelt Schalken tegen landgenoot Raemon Sluiter. Die versloeg John van Lottum met 6-4 en 7-5.

Sjeng Schalken is klaar voor een groot optreden op Wimbledon. Het openbaarde zich in Rosmalen in een weergaloze overwinning op de Spaanse grasliefhebber Tommy Robredo (7-5 6-4) waarmee hij de halve finale bereikte, en uitspraken in zijn commentaren achteraf. "Dit is een goede voorbereiding op het grasgrandslam."

Vorig jaar won Sjeng Schalken het Ordina Open, het Nederlandse grastoernooi, waarvan hij de ambassadeur is. Hij beschouwde het toen als de mooiste toernooizege van zijn zeven stuks, want dat was behaald voor eigen publiek. "Ik wil nu ook wel graag winnen, maar intussen heb ik wel een paar keer aan een succes in de grote toernooien mogen snuffelen."

Mijn periode aangebroken

De 26-jarige Limburger was bij zijn Rosmalense triomf in de grandslams nog nooit voorbij de derde ronde gekomen. Op Wimbledon sprong hij over de horde van de vierde ronde en stootte door naar de kwartfinale. In de US Open ging hij nog een stap verder: halve finale.

Dat de Australian Open in Melbourne zijn achtste nachtmerrie was, deerde hem niet meer. "Traag hardcourt met hoge stuit is niets voor mij. Ik moet de ballen onder de schouder kunnen raken. Nu is mijn periode weer aangebroken: gras, Amerikaans hardcourt en indoor. Mocht Wimbledon op niets uitdraaien, dan zal ik later wel een paar grote jongens wegtikken."

Dijk van een loting

Als de voortekenen niet bedriegen, wordt Wimbledon niet niks. Schalken is in vorm, zijn conditie is uitstekend, zijn blessures verdwenen en zijn voeten lopen dankzij een speciale zool met een gat erin. Bovendien heeft hij een dijk van een loting. De Britse 'nobody' Arvind Parmar in de eerste ronde, daarna de Deen Carlsen of de Ecuadoriaan Lapentti.

Toch wurmde Schalken zich weer enigszins in de rol van underdog. "Ik ben een toernooispeler. Ik moet langs de eerste ronden, daarna kan het gaan lopen en word ik steeds gevaarlijker. Die Parmar, tja, misschien kom ik op een baan met 10.000 Engelsen die hem aanmoedigen waardoor hij zichzelf overstijgt."

Finale tegen Raemon Sluiter

Voorlopig nog even Rosmalen. Door zijn winst verzekerde het Nederlandse tennis van een 'eigen' finalist, want hij speelt de andere halve finale tegen een Nederlander: Raemon Sluiter, die zich in een hoogstaande partij, maar wel vlot, langs John van Lottum werkte. De 25-jarige Rotterdammer bereikte voor de vierde keer de halve finale in zijn loopbaan op ATP-niveau: Amsterdam 2000, Queens 2002, Rotterdam 2003 en Rosmalen 2003.

De andere halve eindstrijd gaat zaterdag tussen de Tsjech Jan Vacek en de Fransman Arnaud Clément, vorig jaar verliezend finalist tegen Sjeng Schalken. Vacek versloeg zijn eerste geplaatste landgenoot Jiri Novak: 6-4 6-4. Clément ontdeed zich van de Spaanse gravelaar Fernando Vicente: 4-6 6-3 6-0.

Over de confrontatie met Schalken zei Sluiter. "Sjeng zegt altijd dat hij in de eerste set een muurtje gaat bouwen. Martin Verkerk en ik zeggen altijd dat we eens flink gaan hakken. Ik zal voor de snelle punten moeten gaan. In de rally is Sjeng precies Supermario die een plant opeet, blubblubblub en hij wordt steeds groter."