ERFURT - Geëscorteerd door een schare kinderen trok ze een baantje bij de opening van de Gunda-Niemann-Stirnemann-Halle. En voor het olympisch seizoen wil ze het daarbij laten. Want Gunda Niemann heeft opmerkelijk snel afstand genomen van het schaatsen.

De vrouw die meer dan een decennium de langebaan met harde hand regeerde, is opgelucht. Op het ijs werd ze wel 'Gunda Genadeloos' genoemd. Die bijnaam is niet meer van toepassing. De negentien wereldtitels en heel veel wereldrecords lijken van weinig waarde, nu haar kinderwens wordt vervuld. Langs de baan gaat haar aandacht vooral uit naar een vroegere collega die een kinderwagen voortduwt, Ulrike Adeberg. Schaatsen kan haar weinig boeien.

Geen rijdster won zo veel als Niemann, geen rijdster peigerde zich tijdens de training ook zo af. Nooit eerder had ze in de zomer zo intensief getraind. Met haar laatste Olympische Spelen in zicht, is Nieman (35) dus wel op een uiterst ongelukkig moment zwanger geworden. Manager en echtgenoot Oliver Stirnemann was niet erg ingenomen met dat nieuws.

Buikje

De omgeving fluisterde dat het ongeboren kind Gunda's eerste overwinning op Stirnemann betekende. En Gunda? Die straalt. "Kijk, ik ben al twee kilo toegenomen. Een echt buikje. Ik ben gefascineerd over de veranderingen in mijn lichaam. Iedere keer dat ik de foto's zie, vind ik het een wonder hoe het kind groeit."

De last van het schaatsen is van haar afgevallen. Het was zwaar telkens weer aan de verwachtingen te voldoen. Niets zou pijnlijker zijn als op de naar haar genoemde ijspiste onderuit te gaan. Niemann geniet van haar nieuwe leven. Ze houdt zich in conditie door elke ochtend tien kilometer door het Thüringer Woud te rennen.

Ook zwemt ze een uurtje. Een keer per week jogt ze zelfs met de buren. Dat doet ze op medisch advies. Het kunsthart waarmee de vroegere DDR-marathonkampioen Waldemar Cierpinski rondloopt, heeft haar gewaarschuwd. Cierpinski won in 1976 en 1980 olympisch goud.

Warnicke

Ook heeft ze tijd haar oude vriendschap met Heike Warnicke weer op te pakken. "Die woont in Amerika en werd dit najaar moeder. Je kunt wel nagaan wat het onderwerp van onze gesprekken is." Weer ging Heike Gunda voor, zoals ze dat ook deed in 1994 toen zij trainster Gaby Fuss besloot te verlaten. Met Fuss' opvolger Stephan Gneupel kreeg de loopbaan van Niemann destijds een nieuwe impuls. Warnicke is binnen het kleine Duitse schaatswereldje, waar naijver de boventoon voert, waarschijnlijk de enige vertrouweling van Niemann.

De beste schaatsenrijdster van de vorige eeuw zal het aantal van drie gouden medailles straks in Salt Lake City niet opvoeren. Niemann zit daar langs de baan als co-commentator van de Duitse televisiezender ZDF.

"Journalisten moeten ook een prestatie leveren. Dat heb ik vroeger nooit beseft. Verslaggevers hebben net zo goed hun wedstrijd." De kans op een rentree in het na-olympisch seizoen lijkt klein. Stirnemann was daar enige maanden geleden nog heel stellig over. Maar zelf legt Niemann alle prioriteit bij haar kind, dat begin juni wordt geboren.

Uytdehaage

De werkzaamheden voor de ZDF dwingen haar wel tot een serieuze voorbereiding op de Spelen. Zeker, ze verbaast zich over de bizarre prestatiecurve van Gianni Romme. Daardoor ziet Niemann kansen voor haar vroegere trainingspartner Frank Dittrich, die eerder dit jaar bij een wereldbekerwedstrijd in Den Haag de tien kilometer zo goed als nooit tevoren heeft gereden. Verder geeft zij hoog op van "die frisse blonde jongeman bij de Hollanders", met wie zij Jochem Uytdehaage bedoelt.

De Duitse vrouwen mikken in Salt Lake City op meer dan de zes medailles die zij in Nagano behaalden. Met Monique Garbrecht, Sabine Völker, Claudia Pechstein en Anni Friesinger moet dat mogelijk zijn, meent Niemann. Op de 1000 en de 1500 meter houdt Niemann zelfs rekening met een geheel Duits podium. En de Nederlandse vrouwen? "Nee ik geloof niet dat die een echte bedreiging vormen voor Claudia en Anni."

/DOSSIERSchaatsen