PARIJS - Alles wat Spaans spreekt is gevaarlijk op gravel. Agassi had de woorden nog niet uitgesproken of Guillermo Coria sloeg hem vierkant uit Roland Garros. De 21-jarige tennisser is ondanks zijn jeugd de aanvoerder van de nieuwe Argentijnse gravelelite.

Hij drong in Monaco op de masters door tot de halve finales en won daarna de masters in Hamburg. In Duitsland bestond de laatste vier uit vier Argentijnen: Coria, Nalbandian, Zabaleta en Gaudio. Het tekent de sterkte van de nieuwe lichting, de opvolgers van Vilas, Clerc en Squillari. Coria werd door zijn vader, een tennisleraar, vernoemd naar Vilas, de winnaar in 1977 op Roland Garros.

Wereldkampioen

Twijfel bestond er nooit aan het talent van Coria. Hij werd in wereldkampioen onder 16 jaar en won in '99 de juniorentitel op Roland Garros. Twijfel bestond er wel over zijn fysiek. Krachthonk, vitaminepreparaten, hij bleef een lichtgewicht. Een van die preparaten bevatte nandrolon, waardoor hij eind 2001 voor zeven maanden geschorst werd. De rechtszaak tegen de fabrikant loopt volgens Coria nog steeds.

Geen Schwarzenegger

Een Schwarzenegger werd de Argentijn uit Venado Tuerto, een dorp op drie uur rijden van Buenos Aires, nooit. Ook niet door de biefstukken van zijn oma in Buenos Aires bij wie hij tijdens zijn juniorenjaren woonde. Hij compenseerde zijn fysieke tekortkomingen door een uitgebreid slagenarsenaal. Coria werd de rechtshandige Marcelo Rios, de Chileense artiest op de tennisbaan. De Argentijn werd de aanvaller vanaf de baseline, het loopwonder met de vlammende forehand en moordende dubbelhandige backhand.

Agassi

Agassi zag na zijn nederlaag een nadeel voor Coria. "Hij heeft geen opslag die hem veel vrije punten zal opleveren. Elke tegenstander heeft een kans op zijn opslag. Hij mist slagkracht." Dat bezit Verkerk in overvloed. Coria is er beducht voor. "Verkerk is vier koppen groter, maar ik zal me niet laten intimideren door zijn power", meldde hij dapper. "In Hamburg speelde ik tegen Philippoussis. Die heeft een soortgelijke opslag als Verkerk. Ik was een muur. Tegen Verkerk zal ik ook een muur zijn."

Returns

Voor de fan van River Plate die tot zijn elfde voetbalde, worden de returns de sleutel van de wedstrijd. "Ik sta tegenover een reus, a giant killer, die me weinig ritme zal geven. Ik had liever tegen Moya gespeeld. Tegen Verkerk wordt elk punt belangrijk. Ik zal moeten leven van mijn voetenwerk, mijn snelheid en mijn variatie aan slagen. Ik zal een leeuwenhart moeten hebben en een goede mentaliteit. Ik zal de moed nooit mogen laten zinken. Al slaat hij vier aces per game."

Souvenir

Agassi gaf de Argentijn een racket als souvenir na zijn nederlaag. Een poster van de Amerikaan hing vroeger boven het bed van de kleine Coria. Voor Agassi is de Argentijn de voornaamste kandidaat voor de grandslamzege. "Hij heeft er de wapens voor. Hij is snel en zijn voetenwerk is bijzonder goed. Hij durft de bal vroeg te nemen en door zijn slagenrepertoire kan hij elke tegenstander op het verkeerde been zetten. Bovendien weet ik uit ervaring dat alles wat Spaans praat gevaarlijk is op gravel."