CATANZARO-LUNGOMARE - Mark Cavendish heeft het definitieve bewijs geleverd. Ook op de weg behoort de 21-jarige Brit, geboren op het eiland Man, tot de grootste. Hij won de vierde etappe van de Ronde van Italië op een overtuigende manier in de sprint.

Cavendish, rijdend voor de formatie High Road, bleef na een rit over 183 kilometer van Pizzo Calabro naar Catanzaro-Lungomare de Duitser Robert Förster en de Italiaan Daniele Bennati ruim voor.

Diens land- en ploeggenoot Franco Pellizotti behield de roze leiderstrui. "Ik zette te vroeg aan'', bekende Bennati, maandag wel de winnaar. "Ik had niet gerekend op zoveel tegenwind. Cavendish is klein maar heel erg snel.''

Vijfde overwinning

Voor Cavendish was het zijn vijfde overwinning van het seizoen maar zijn eerste in een echt grote wegwedstrijd. "Dit is zeker mijn mooiste'', beaamde de jonge Brit, die onlangs in Manchester met Bradley Wiggins wereldkampioen op de baan werd op het onderdeel madison.

"Maar het was een resultaat van het werk dat mijn team heeft verzet. Ik was de laatste twintig kilometer omringd door helpers. Het waaide hard. Bennati versnelde op het juiste moment, maar ik kon volgen en hem nog voorbij steken. In de hiërarchie der sprinters hoor ik nu bij de besten.''

Valpartijen

Ook deze Giro-etappe, de eerste op het vasteland van Italië, werd ontsierd door valpartijen, de ernstigste in de de laatste kilometer toen een twintigtal coureurs in volle vaart tegen het asfalt smakte.

Nick Nuyens was de ongewilde aanstichter van het incident. De 28-jarige Belg schoot met een voet los van het pedaal en ging onderuit. Hij was zelf het belangrijkste slachtoffer. Nuyens brak het rechtersleutelbeen en keert woensdag terug naar zijn vaderland voor verder onderzoek.

Rik Verbrugghe

Zijn teammaat Rik Verbrugghe kleurde de etappe. Hij demarreerde al een kilometer na vertrek en reed heel lang vooruit. Zijn grootste voorsprong was tien minuten. Bij de beklimming van de Pietra Spada, na 64 kilometer koers, reageerde het peloton voor het eerst, maar de Cofidis-ploeg verdedigde de belangen van de vluchter heel aardig.

Pas in het laatste uur maakten de ploegen met sprinters in de gelederen serieus aanstalten tot samenwerking. Met minder dan twintig kilometer te gaan, op de top van de Catanzaro, werd de 33-jarige Verbrugghe achterhaald.

Dagprijs

In de strijd om de dagprijs speelden de Nederlanders geen rol. Theo Eltink eindigde als vijftigste, iets voor Gerben Löwik. Hun Rabo-ploegmaat Mathew Hayman was betrokken bij de valpartij in het zicht van de finish. De Australiër, die in de sprint de honneurs van de geloste Graeme Brown moest waarnemen, blesseerde een pols.

Het is nog niet duidelijk op hij woensdag van start kan gaan. Dan zet het peloton koers naar Contursi Terme.