PARIJS - Martin Verkerk heeft dinsdagavond de halve finales gehaald op Roland Garros. De 24-jarige tennisser uit Alphen aan den Rijn, die debuteert bij het Franse grandslamtoernooi, won in vijf sets van de Spanjaard Carlos Moya, die als vierde was geplaatst: -3 6-4 5-7 4-6 8-6. Verkerks volgende tegenstander is de Argentijn Guillermo Coria, die André Agassi uitschakelde.

Moya won Roland Garros in 1998 en was vierde geplaatst. Verkerk werd de vijfde speler die er op zijn eerste Roland Garros in slaagt door te dringen tot de halve finales. Hij werd de derde Nederlander en de eerste in tien jaar die de laatste vier in Parijs haalde.

Coria

Richard Krajicek was de laatste in 1993, Tom Okker de eerste in de eerste Nederlander in de halve finales op Roland Garros. Verkerk sloeg 27 aces tegen Moya en bracht daarmee zijn totaal op Roland Garros op 93. In de halve eindstrijd speelt hij vrijdag tegen de als zevende geplaatste Guillermo Coria. De Argentijn stuntte in een viersetter tegen de als tweede geplaatste André Agassi, 4-6 6-3 6-2 6-4.

Goddelijk

Verkerk bezat tegen de als vierde geplaatste Moya, de winnaar in 1998, bovennatuurlijke krachten. Hij speelde goddelijk tennis in de eerste twee sets en raakte in de vierde en tot diep in de vijfde set het uitzicht op de overwinning kwijt. "Mijn opslag en volley redden mij", gaf hij toe. "Door mijn opslag verdiende ik veel vrije punten, mijn volley deed soms aan Krajicek denken, zo kort viel hij achter het net."

Toch was Moya in de laatste fase van de adembenemende thriller de iets betere speler. Verkerk weigerde domweg te verliezen. Met zijn wilskracht en vechtlust compenseerde hij alle tekortkomingen. "Ik dwong mezelf diep te gaan. Het was mijn eigen schuld dat ik het duel niet in drie sets afmaakte."

Ongelijk

Verkerk - Moya leek voorhand een ongelijk duel. Een strijd tussen de geslepen, gearriveerde topper en een slungel uit Alphen aan den Rijn. Moya stond in zijn negende profseizoen op zijn negende Roland Garros, Verkerk in zijn eerste volle ATP-seizoen op zijn eerste. Moya begon aan zijn 556e ATP-duel, Verkerk aan zijn 54e. Moya aan zijn 26e vijfsetter, Verkerk aan zijn tweede (na Horna). Moya aan zijn 76e grandslamduel, Verkerk aan zijn zevende.

Eind derde set brak één zwakke game Verkerk op. "Op 5-6 speelde ik mijn slechtste game van de wedstrijd", keek de Nederlandse verrassing terug. "Ik kan 6-6 maken en wellicht in de tiebreak de wedstrijd naar me toetrekken, maar ik miste een simpele bal." Het werd 5-7 en de wedstrijd begon opnieuw. "Ik wist dat het heel zwaar zou worden", bekende Verkerk. "Hij werd beter en beter, vond de hoeken en ik verloor de controle."

Luchtje

De vierde set ging als vanzelfsprekend (4-6) naar Moya, de man die een eigen luchtje op de markt brengt, die in eigen land een gevierd filmacteur is en die door People's Magazine tot een van de vijftig mooiste mannen van de wereld wordt gerekend. "Ik zie er niet uit. Vooral niet als ik die gekke bekken trek na een punt", lachte Verkerk, "maar Roland Garros is geen schoonheidswedstrijd. Het is een grand slam."

Idolen

"Ik kan met de toppers mee. Dat heb ik tegen Moya bewezen. Dat tekent mijn progressie." In de halve eindstrijd had hij graag tegen Agassi willen spelen. "Dat was vroeger mijn idool", legde hij uit. "Agassi en Sampras zijn legendes in het tennis, maar ik heb er nooit tegen gespeeld." Het werd de als zevende geplaatste Argentijn Coria die Agassi in vier sets het Bois de Boulogne instuurde.

Ruitenwisser

Tegen Coria zal hij dezelfde tactiek hanteren als tegen Moya. "Korte punten, veel inkomen en de tegenstander onder druk zetten." Daarbij zal hij leunen op zijn opslag. "Ik heb een arm als een ruitenwisser. Daarmee ben ik geboren. Ik serveer heel los en soepel. Die arm en schouder worden nooit moe." Tegen Moya sloeg hij aces van rond de 212 kilometer per uur. In de eerste en vijfde set. Door die ruitenwisser.