RIJSWIJK - Voor het eerst in veertig jaar gaan de nummers een en twee van de Premier League zondag de laatste competitieronde in met hetzelfde aantal punten.

Zowel Manchester United als Chelsea verzamelde er dit seizoen 84. Het doelsaldo is echter ruim in het voordeel van de regerend landskampioen uit Manchester, die daardoor de beste uitgangspositie heeft voor de titel.

Rooney

De ploeg van manager Sir Alex Ferguson gaat zondag op bezoek bij Wigan Athletic, Chelsea speelt in eigen huis tegen Bolton Wanderers.

Meevaller voor Manchester United is de aanstaande rentree van aanvaller Wayne Rooney en centrumverdediger Nemanja Vidic, die door blessures de laatste weken langs de kant stonden.

Wigan Athletic

Tegenstander Wigan Athletic bleef de afgelopen vijf wedstrijden ongeslagen en is daardoor zeker van handhaving op het hoogste niveau.

Engelse media wezen de afgelopen dagen op het verleden van Wigan-trainer Steve Bruce, die negen seizoenen voor Manchester speelde. Bruce zou zijn oude club mogelijk wel een beetje willen helpen richting de zeventiende landstitel.

Speculaties

De oefenmeester wees alle speculaties van de hand. "Iedereen die me kent, weet dat ik zo niet ben. Wat denk je dat ik tegen mijn ploeg ga zeggen? Ga achterover hangen en laat Manchester winnen? Laat hier geen misverstand over bestaan, wij gaan onze uiterste best doen", aldus Bruce.

Chelsea voorkwam eind april dat Manchester United in een zetel op de titel afstevende. De Londenaren versloegen de ploeg van doelman Edwin van der Sar op Stamford Bridge met 2-1 en maken daardoor nog altijd kans op de derde landstitel in de laatste vier jaar.

De twee ploegen ontmoeten elkaar op 21 mei in Moskou opnieuw. Inzet is dan winst van de Champions League.

Turbulent seizoen

Chelsea kende een turbulent seizoen. De Portugese succestrainer José Mourinho werd in september door de Russische eigenaar Roman Abramovitsj op straat gezet vanwege de tegenvallende seizoensstart.

De onbekende Israëliër Avram Grant schoof verrassend door tot eindverantwoordelijke van de sterrenploeg en Henk ten Cate werd bij Ajax weggeplukt om de veldtrainingen van Chelsea te verzorgen.

Manchester United profiteerde dankbaar van de chaos bij de Londenaren. Met Grant voor de eerste keer aan het roer werd Chelsea in Manchester weggetikt (2-0).

Cristiano Ronaldo

Waar bij Chelsea dit seizoen geen van de sterren uitblonk, bouwt United vooral op de geniale ingevingen van Cristiano Ronaldo. De Portugees, zowel door de pers als de spelers gekozen tot beste voetballer van de Premier League, maakte tot nu toe dertig competitiedoelpunten.

In zijn eerste seizoenen bij Manchester strandden de dribbels van Ronaldo vaak in schoonheid, maar de 23-jarige vleugelspits is dit jaar onnavolgbaar.

Medespelers als Carlos Tevez (veertien doelpunten) en Rooney (twaalf) profiteren bovendien dankbaar van de acties van de Portugese nummer zeven.