LONDEN/LIVERPOOL - Een Engelse confrontatie wacht de Champions League in de halve finales. Liverpool en Chelsea bereikten dinsdag de laatste vier en treffen elkaar later deze maand.

Rafaël Benitez kwam bij Liverpool, in de wetenschap dat de Londenaren hoe dan ook moesten scoren, met een verrassing in zijn 4-4-2-opstelling. De Spaanse coach verkoos de lengte en grote stappen van Peter Crouch boven de countersnelheid en passeertechniek van Babel.

Torres stond zoals gebruikelijk ook in de spits geposteerd. Dirk Kuijt en Gerrard assisteerden via de vleugels als de aanvallende middenvelders.

Collega Arsène Wenger was door de dijbeenblessure van Robin van Persie - wel meegekomen - ook genoodzaakt tot verandering. Hij liet Vassiriki Abou Diaby beginnen in plaats van de Nederlander en betreurde die keuze allerminst. De Fransman van Ivoriaanse komaf nam de zo vurig gewenste snelle openingstreffer voor zijn rekening.

Adebayor

Aan zijn 0-1 gingen vooral goede en vlotte aanvallen van Arsenal vooraf. Met Emmanuel Adebayor als vlijmscherp speerpunt voorin. "Ik zal er alles aan doen", zei de Togolese aanvaller al vooraf.

Hij had een aandeel in de lange voorbereiding op de openingstreffer. De Wit-Rus Alexander Hleb gaf evenwel het fijne passje waaruit Abou Diaby scoorde, in de korte hoek.

Hyypiä

Het Londense feestje op de tribunes duurde een kwartier, toen nam de 'Spion Kop' het over. Sami Hyypiä gaf het startsein. De Finse routinier, die maandag besloot er nog een jaartje Liverpool aan vast te knopen, kopte uit een hoekschop van Gerrard via de verre paal krachtig raak.

De Zwitserse international Philippe Senderos, die het luchtgevecht met Hyypiä had moeten aangaan, keek van een afstandje toe.

Tempo

De gelijkmaker vervulde de Reds van energie. Dat resulteerde in een formidabel tempo en goed voetbal, nu van beide kanten, maar niet tot een reeks grote kansen. Althans niet voor rust.

Liverpool kwam gesterkt terug voor de tweede helft. Crouch testte meteen na de hervatting doelman Manuel Almunia, even later veranderde hij een hard schot van Fabio Aurelio onbedoeld van richting. Net naast.

Torres

Liverpool bleef een kwartier beter, maar allengs sloop toch de hoogspanning binnen bij de gedachte aan een tegentreffer en een mogelijk dodelijke schok. Fernando Torres fungeerde als bliksemafleider. De Spaanse ster was nog geen moment opgevallen, maar kreeg twintig minuten voor tijd een geniale inval. Hij draaide soepel weg bij Senderos en stuurde de bal even hard als gevoelig in de bovenhoek: 2-1.

Arsenal moest dus, net als in het begin, scoren. Aan Van Persie en de jonge Theo Walcott de opdracht daarvoor te zorgen. Adebayor kreeg de eerste kans. Hij miste. De tegenstoten van Liverpool, met uiteindelijk toch Babel - een gezegende ingreep - voor de moegestreden Crouch, waren gevaarlijk.

Slotfase

De slotfase zinderde en zal als legendarisch de boeken ingaan. Walcott stelde na een enorme rush Adebayor in staat de 2-2 binnen te tikken. Babel antwoordde met een actie aan de andere kant.

Touré sjorde de oud-Ajacied neer, waarna Gerrard de strafschop onberispelijk binnenschoot: 3-2. Babel schreef in de 92e minuut eigenhandig geschiedenis.

Babel

Ryan Babel zei het zonder omhaal. Hij had "schijt aan de hele wereld" en ging af op zijn eigen intuïtie.

"Het was een beladen wedstrijd en als je dan zo kan invallen, is dat hartstikke mooi", zei hij voor de camera van de NOS.

"We speelden de eerste helft niet goed. Arsenal scoorde vroeg, dus we wisten dat we moesten komen en minimaal voor de verlenging gaan. In de tweede helft waren we duidelijk scherper."

De jonge aanvaller maakte al zijn vierde doelpunt in de Champions League. Normaal gesproken vindt hij een kans één op één met de keeper lastig, maar keeper Almunia van Arsenal stelde zich verkeerd op. "De bal ging er makkelijk langs", aldus Babel.

Kuyt

Zijn Nederlandse teamgenoot Dirk Kuyt roemde de inzet van Liverpool. "Het was zeker niet onze beste wedstrijd, maar met inzet en strijd kunnen we toch winnen van de beste ploegen in Europa en Arsenal behoort daar zeker toe", zei de Katwijker.

"Met 4-2 winnen hadden we niet kunnen dromen. Wat een ongelofelijke avond."

Chelsea

Trainer Avram Grant wil met Chelsea de Champions League winnen en de Engelse titel veroveren. Het kan na dinsdag allebei nog.

De Londense sterrenclub plaatste zich ten koste van het Turkse Fenerbahçe voor de halve finales van het Europese miljoenenbal. Chelsea won in eigen huis met 2-0 en poetste daarmee de 2-1 nederlaag van een week terug in Istanbul weg.

Ballack

Chelsea trok in het kolkende Stamford Bridge vanaf het eerste fluitsignaal fel ten aanval en had binnen vier minuten succes. De Duitse international Michael Ballack kopte de bal uit een vrije trap van Frank Lampard hard langs de Turkse doelman Volkan Demirel.

De Londense miljoenenclub bleef daarna het spel domineren. Het liet bij vlagen vlotte combinaties zien, maar wist na die vroege treffer niet meer te scoren in de eerste helft. Joe Cole was er wel dichtbij met een schot op de paal, Didier Drogba probeerde het met een paar harde schoten van afstand en een inzet van Salomon Kalou stuitte op doelman Demirel.

Hilario

Halverwege de eerste helft wisselde Chelsea van keeper. Carlo Cudicini, die de aan het gezicht geopereerde eerste keus Petr Cech verving, blesseerde zich bij een uittrap en moest het veld af. Derde doelman Henrique Hilario kwam in zijn plaats. Hij hoefde voor de rust geen enkele keer in te grijpen.

Na de pauze veranderde er aanvankelijk weinig aan het spelbeeld. Chelsea, met op de bank een rustige assistent-trainer Henk ten Cate, dicteerde. Drogba was al weer heel snel gevaarlijk, maar Demirel keerde het schot. Toch lukte het de Londenaren niet door te drukken en afstand te nemen van Fenerbahçe, dat in de 60e minuut oud-PSV'er Mateja Kezman inbracht. Corrigeren

De spits was actief en zelfs gevaarlijk. Hij dwong in de 80e minuut keeper Hilario tot een uiterste redding. Chelsea zakte weg, verloor de greep op het spel en moest steeds vaker achterin de boel corrigeren.

Een echt slotoffensief van de Turken bleef uit, waardoor Chelsea ondanks rommelig voetbal toch redelijk eenvoudig overeind bleef. Aanvoerder Lampard reageerde in de slotfase nog alert op een pass van Michael Essien en tikte de 2-0 binnen.

2007

Chelsea en Liverpool speelden in de afgelopen drie jaar twee keer tegen elkaar in de halve finales van de Champions League. Beide keren, in 2005 en 2007, wonnen de The Reds. In 2005 ging Liverpool ook met de titel aan de haal. Vorig jaar verloor de ploeg in de finale van AC Milan.

Engelse halve finale een feit