GELSENKIRCHEN - Frank Rijkaard kan opgelucht ademhalen. De Nederlandse trainer won dinsdag de eerste wedstrijd in de kwartfinales van de Champions League bij Schalke 04. De Spanjaarden waren in Gelsenkirchen met 1-0 te sterk voor de Duitsers.

Met de return in het eigen Camp Nou nog voor de boeg, heeft Barcelona de halve finales van het Europese bekertoernooi binnen handbereik.

Barcelona verloor zaterdag bij Real Betis Sevilla (3-2) alweer voor de zesde keer dit seizoen in de Primera Division en zag de achterstand op koploper Real Madrid oplopen tot zeven punten. Rijkaard en zijn ploeg kunnen de titel daardoor zo goed als vergeten.

Redden

Alleen winst van de Champions League lijkt het seizoen van Barcelona nog te kunnen redden. Ook de toekomst van Rijkaard zou wel eens verbonden kunnen zijn aan de prestaties in het belangrijste Europese toernooi.

In Gelsenkirchen kon Rijkaard geen beroep doen op de geblesseerde sterren Lionel Messi en Deco. Ook Ronaldinho ontbrak op het wedstrijdformulier. De Braziliaan kampt dit seizoen met diverse blessures en in de Spaanse media wordt druk gespeculeerd over een vertrek aan het einde van het seizoen van Ronaldinho.

Henry

Ook zonder de drie sterren bleek Barcelona echter een maatje te groot voor Schalke 04. Rijkaard posteerde Thierry Henry en Bojan Krkic naast Samuel Eto'o in de aanval en dat tweetal was al na elf minuten verantwoordelijk voor het eerste doelpunt van Barcelona.

Na een knappe steekpass van Xavi stuitte Henry eerst nog op doelman Manuel Neuer, maar de rebound kon eenvoudig worden binnengetikt door Krkic.

Bordon

Onder aanvoering van de regisseurs Xavi en Andres Iniesta waren de bezoekers in de eerste helft vervolgens heer en meester op het veld. Schalke-verdediger Bordon verdubbelde na een half uur bijna de voorsprong van Barcelona, maar hij zag zijn schot tot zijn eigen opluchting net naast het doel van ploeggenoot Neuer rollen.

De 54.000 toeschouwers in Gelsenkirchen kregen na rust een heel ander spelbeeld voorgeschoteld. De thuisploeg leek te beseffen dat er kansen lagen tegen de wisselvallige Catalanen en zocht de aanval.

Dat leidde tot kansen voor Halil Altintop (schot naast) en invaller Sören Larsen (kopbal over). Victor Valdes wist zijn doel echter schoon te houden, waardoor Barcelona een ideale uitgangspositie heeft voor het bereiken van de halve eindstrijd.