HAARLEM - Niki Terpstra maakt zaterdag zijn debuut in Milaan-Sanremo als lid van de ploeg waarop alle druk rust. Het Duitse Milram, geleid door de Nederlander Gerry van Gerwen, weet met de Italiaanse rassprinter en oud-winnaar Alessandro Petacchi alle ogen op zich gericht.

"Het is een beloning dat ik er mag rijden", vindt Terpstra. De in Haarlem woonachtige wielrenner kreeg maandag het goede nieuws te horen. "In principe waren alleen Petacchi en Zabel zeker van deelname. De rest werd gekozen op basis van Parijs-Nice en Tirreno-Adriatico."

Terpstra liet zich in de Franse rittenkoers, zeker de eerste dagen, nadrukkelijk zien en ploegleider Vittorio Algeri gaf zijn enige Nederlande renner zondag al aan dat hij een goede kans maakte voor de "Primavera".

Klassieker

Milram heeft met Petacchi de winnaar van 2005, die bovendien wordt bijgestaan door Erik Zabel. De Duitser won de Italiaanse klassieker liefst vier keer. Een belangrijke koers dus voor de ploeg, die inmiddels eigendom is van Van Gerwen.

De oud-renner, vorig jaar commercieel manager van de ploeg, nam de licentie over van de in opspraak geraakte Italiaanse teambaas Gianluigi Stanga en heeft door de werkzaamheden die dat met zich meebrengt nog geen koers van dichtbij gezien.

Handel

"In feite heb ik in Duitsland een nieuw bedrijf opgericht dat de hele handel van Stanga heeft overgenomen. De laatste klus is het overbrengen van de logistieke tak. Dan zijn we een volledig in Duitsland gevestigde ploeg."

Maar hoe Duits ook, de "roots" van de ploeg zijn Italiaans, de kopman komt uit La Spezia en de verwachtingen voor Milaan-Sanremo zijn onverminderd hoog. "Sportief gezien is het een belangrijke koers waarbij je ziet dat het Italiaanse deel van de ploeg zichzelf een enorme druk oplegt", weet Van Gerwen.

Nadeel

"Je zult dus ook weer krijgen dat iedereen naar onze ploeg kijkt als er een groepje wegrijdt. Daarmee zijn we in het nadeel ten koste van Rabobank, dat met Oscar Freire natuurlijk ook een grote favoriet heeft maar niet de koers hoeft te maken zoals ze dat in de Amstel Gold Race altijd meemaken."

Er is nog een verschil dat het voor Milram misschien lastiger maakt. "Petacchi heeft een treintje nodig in de finale. Freire niet, dat is meer een handige ritselaar. Wij moeten dus in de ploeg nog pk's overhouden voor de finale."

De finish van Milaan-Sanremo ligt overigens dit jaar niet op de Via Roma. Door werkzaamheden wordt uitgeweken naar de Lungomare Italo Calvino, parallel aan de oorspronkelijk finishstraat maar wel met een flauwe S-bocht binnen de laatste 500 meter. Petacchi ging er nog op verkenning.

Tactiek

In die finale hoopt Niki Terpstra (23) nog een rol te spelen. Van Gerwen ("Maar ik bemoei me niet met de tactiek") ziet voor de Noord-Hollander vooral een rol in de eerste 150 kilometer. "Als er een groep weg is, zal Niki een van de mannen zijn die het gat moeten dichten, al is hij ook een renner die makkelijk mee sluipt in een ontsnapping."

Terpstra zelf hoopt op een rol tot aan de voet van de Poggio, het laatste klimmetje kort voor de streep in Sanremo. "Maar alles hangt af van het koersverloop." In de Ronde van Spanje waarin hij vorig jaar debuteerde als grote-ronderenner lag zijn zwaartepunt vaak in de fase kort voor het bereiken van de laatste kilometer.

Ervaring

"Ik kan lang een hoge snelheid aanhouden, daar komt mijn ervaring op de baan wel bij van pas." Zijn lievelingskoersen komen trouwens pas de weken na Milaan-Sanremo. "De Vlaamse koersen en Parijs-Roubaix, dat vind ik mooie wedstrijden."

Van Gerwen vindt het mooi dat de enige Nederlander in zijn ploeg zich in de kijker heeft gereden. "Niki zit al een tijdje tegen, zeg maar het A-team aan. Hij knokt er enorm voor en heeft het verdiend."