LECCE - Het kon zaterdag niet mis gaan voor Mario Cipollini. De knechten van de wereldkampioen wielrennen uit Italië brachten hem in een zetel naar het centrum van Lecce, waar de meet lag van de eerste etappe van de Ronde van Italië. Met machtige tred kwam hij op kop de laatste bocht door, maar zijn landgenoot Alessandro Petacchi duwde na een ultieme jump zijn voorwiel als eerste over de streep.

Vooraf was Mooie Mario weer de showman geweest, die voorspelde dat hij met gemak zou winnen. Cipollini zou dan meteen al in de ouverture van de Giro 2003 op gelijke hoogte zijn gekomen met zijn illustere landgenoot Alfro Binda, die in de jaren twintig en dertig etappezeges bij elkaar sprintte. Cipollini bleef na zaterdag op veertig staan, maar krijgt ongetwijfeld de komende dagen nog genoeg kansen het record te evenaren en zelfs te verbeteren.

Er werd hard gereden in de eerste etappe, een ronde van 201 kilometer door de hak van de laars in Italië met vertrek en aankomst in Lecce. Allen de Deen Hoj en de Italiaan Frattini mochten eventjes voor de grote groep uitrijden, op tien kilometer voor de finish kwam het pak bijeen en nestelde een streepjescode zich aan kop van het peloton: de zwartwit gestreepte tenues van Domina Vacanze.

Machtige zwiep

Cipollini leek op magistrale wijze naar de zege te sprinten, maar in de laatste meters kwam Petacchi met een machtige zwiep over Supermario heen. Daarmee boekte de coureur uit de Fassa Bortolo-ploeg, die dit seizoen al goed was voor zeven overwinningen, zijn eerste succes in de Ronde van Italië.

De Italiaan Angelo Furlan spurtte naar de derde plaats, voor de Spanjaard Galves en de Australiër McEwen.

'Pruttelende auto'

Een sip kijkende Cipollini noemde zichzelf na afloop een 'pruttelende auto': "Ik miste explosiviteit in de laatste meters. Maar ik wanhoop niet, ik zal de volgende etappes steeds sterker worden." Petacchi was de koning te rijk: "Cipollini verslaan en de roze trui veroveren. Dit is de mooiste zege uit mijn loopbaan."