HEERENVEEN - Gerard van Velde stopt met schaatsen. De voormalig Olympisch kampioen maakte zijn besluit zaterdag tijdens het wereldkampioenschap sprint in Thialf bekend.

De 36-jarige Heerdenaar wist zich dit seizoen niet te plaatsen voor de mondiale titelstrijd. Dat was voor Van Velde de reden om zijn sportcarrière te beëindigen.

Hoogtepunt

De schaatser beleefde in 2002 zijn hoogtepunt toen hij in Salt Lake City de Olympische titel op de 1000 meter veroverde. Van Velde stopte in 1998 ook al met schaatsen, omdat hij niet overweg kon met de klapschaatsen.

Een jaar later maakte hij zijn comeback en hervond hij de aansluiting met de wereldtop.

"Ik wilde nog een keer laten zien dat 't ook op klapschaatsen kon'', sprak Van Velde, die destijds door collega's als Rintje Ritsma werd overgehaald. "Nou, ik heb er nog acht mooie jaren achter geplakt.''

Salt Lake City

Uiteraard beschouwt Van Velde de Olympische titel van Salt Lake City als het hoogtepunt uit zijn loopbaan. Daags nadat hij op de 500 meter op enkele honderdsten van een seconde naast een Olympische medaille greep, reed hij op de Amerikaanse ijshal de perfecte 1000 meter.

"Olympisch kampioen met een wereldrecord. Dat was mijn ultieme moment'', vertelde Van Velde aan de duizenden fans in Thialf.

Laatste hoogtepunt

In 2003 eindigde de Heerdenaar nog als tweede op het wereldkampioenschap sprint. Dat was het laatste hoogtepunt uit zijn indrukwekkende carrière.

In 2006 kreeg hij geen nieuw contract meer bij TVM, waarna Van Velde voor de kleine Blauwe Stad-formatie ging schaatsen. Het betekende in de praktijk dat hij vaak in zijn eentje, zelfs zonder coach, de trainingen moest afwerken.

"Het uitzicht was niet meer florissant. Toen ik me niet voor het WK sprint wist te plaatsen, heb ik daarom besloten te stoppen. Je ziet die grafiek toch naar beneden lopen, hè. Ach, ik heb een mooie carrière gehad.''

Cadeau

Van Velde kreeg bij zijn afscheid de gouden speld van de KNSB.