Vandenbroucke hoopt op zege in Luik

LUIK - Het is pas vier jaar geleden dat Frank Vandenbroucke op onwaarschijnlijke wijze Luik-Bastenaken-Luik won. De plaats waar hij zijn aanval zou inzetten had hij vooraf voorspeld, zoals de gasten voor zijn feest al waren uitgenodigd. Daarna ging met VDB alles mis wat mis kon gaan. Privé-problemen, dopingaffaires, blessures; de nu 28-jarige Belg beleefde het allemaal en leek verloren voor de wielersport.

Toch staat hij zondag aan de start van de laatste wereldbekerwedstrijd van dit voorjaar. Als een van de favorieten. Tenminste, dat hoopt wielerminnend België. "Hij kan een hoofdrol vertolken", denkt zijn ploegbaas Patrick Lefevere. "Maar net zo goed gebeurt dat niet. In principe is dit een overgangsjaar; met een paar uitschieters maar ook met momenten dat het minder leuk is. Het kan niet anders, als je bijna drie jaar hebt aangemodderd."

Schandalen

Niet veel mensen geloofden nog in de terugkeer van Vandenbroucke, die de afgelopen jaren van het ene schandaal in het andere rolde. Nadat de samenwerking met de beruchte paardendokter Sainz hem in 2000 een vertrouwensbreuk met zijn toenmalige sponsor Cofidis opleverde, belandde VDB in een diep dal. Een comeback bij Lampre mislukte.

Nadat Lefevere hem weer had opgepikt, raakte hij in het voorjaar van 2002 opnieuw in opspraak toen bij een huiszoeking in zijn koelkast onder andere het spierversterkende middel clenbuterol werd gevonden.

Hond

Het excuus - "het was voor mijn hond" - werd weggehoond en de carrière van Vandenbroucke leek definitief voorbij. "Ik had hem ervoor in Qatar zien rijden en zag een ander mens, een renner die voorin reed en bijtrainde", vertelt vooraanstaand Belgisch wielerjournalist André Putzeijs. "Maar na die inval leek het toch echt voorbij." "Het blijkt maar weer: zeg nooit nooit", kijkt Lefevere terug. "Ik ben vaker verrast door renners. Zie Johan Museeuw, die twee keer op hoog niveau terugkomt na ernstige blessures."

Omstreden

Omstreden was VDB al en zal hij altijd blijven. "Dat komt alleen al door zijn uitstraling", weet Belgisch bondscoach José de Cauwer. Hij is, anders dan Museeuw, de vertegenwoordiger van het nieuwe wielrennen. Frank geniet van de vedettenstatus. Net als Cipollini eigenlijk. Dat heeft Frank vanaf het begin af aan gehad, in zijn nieuwelingentijd al. Het ligt ook niet alleen aan hemzelf. Toen de amateurploeg Giant hem graag wilde inlijven haalden ze hem over door een sportwagen beschikbaar te stellen. En Frank vond dat prachtig."

De Cauwer ziet nog niet het flitsende dat Vandenbroucke in zijn gouden tijd nog kenmerkte. "Het is vooral hard werken." Volgens Putzeijs mist VDB vooral een grote ronde in de benen. "Na zo'n periode van inactiviteit heeft hij gewoon een drieweekse koers nodig om weer op niveau te komen. Om erdoor te komen als wielrenner."

Favorietenrol

Putzeijs ziet voor zondag geen favorietenrol voor Vandenbroucke: "Ook al omdat hij er alleen zal voorstaan, misschien alleen met Paolini aan zijn zijde. En dat tegen een overmacht van bijvoorbeeld Saeco, met Di Luca, Celestino en Astarloa. Daarbij is het de laatste weken telkens wat: in Parijs-Roubaix valt hij, in de Gold Race is hij op de sukkel met zijn ketting, al heeft niemand dat gezien. Hij heeft een kans als de koers lang gesloten blijft"

Zijn grootspraak is in ieder geval verdwenen. Lefevere: "Frank zegt nu hooguit: ik zal goed zijn." Vier jaar geleden had hij vooraf de Rue de Saint-Nicolas al tot plaats van aanval gebombardeerd, zoals de uitnodigingen voor het overwinningsfeest al de deur uit waren. "Hij is veranderd, meer aanspreekbaar geworden.

Vroeger kwam hij rustig twee uur te laat op een afspraak", vertelt Putzeijs, werkzaam voor de Gazet van Antwerpen. "Frank is tot het besef gekomen dat hij vooral zelf de oorzaak van alle problemen is geweest. Hij was een man die op een dag drie auto's kon kopen. Maar de afgelopen jaren zal hij gezien hebben hoe snel het geld met zo'n levenswijze verdwijnt."

Programma degradatiekandidaten

Programma degradatiekandidaten
Bekijk het programma van Sparta, Roda en Twente in de beslissende fase van de Eredivisie.

NUwerk

Tip de redactie