LONDEN - Arsenal en Manchester United gaan een enerverend slot van de competitie tegemoet. Beide grootmachten van het Engelse voetbal stonden woensdagavond in Londen tegenover elkaar, maar een beslissing viel er niet. De topper eindigde in 2-2. United blijft op kop in de Premier League met drie punten voorsprong op Arsenal, maar de Londenaren hebben een wedstrijd minder gespeeld.

De spanning was woensdagavond voelbaar op Highbury, waar Manchester zonder sterspeler Beckham (op de bank) in de eerste helft het spel domineerde. Van Nistelrooij kreeg de eerste grote kans, maar de lob van de Nederlander eindigde op het dak van het doel. Dat doel werd bij Arsenal verdedigd door Taylor, omdat international Seaman met een zware verkoudheid thuis zat.

Domper

Arsenal kreeg al vrij snel een tweede domper te verwerken. De Fransman Vieira, al niet helemaal fit aan het duel begonnen, haakte al in de eerste helft af. Toen stond het al 1-0 voor de bezoekers. Van Nistelrooij, opnieuw genomineerd als speler van het jaar in Engeland, werkte zich door de Arsenaldefensie heen en tekende voor zijn negentiende competitietreffer.

(On)gelukkige gelijkmaker

Arsenal had in de eerste helft weinig inspiratie. De spitsen Henry en Bergkamp kwamen nauwelijks in het spel voor. Dat veranderde na rust. Een pass van Pires ging onder de voet van Bergkamp door en belandde bij Cole. Diens schot raakte de kuit van Henry, waarna de bal door benen van Barthez verdween. Na de gelukkige gelijkmaker toonde Arsenal wat meer initiatief. Nog geen tien minuten later leidde de Londense ploeg via Henry, die in buitenspelpositie mocht doorgaan en 2-1 binnenschoof.

Het thuispubliek was nog niet uitgekraaid van vreugde of de gelijkmaker lag in het net. Giggs rondde een voorzet van Solskjaer koppend af. De Noor speelde later nog een belangrijke rol bij een duel met Campbell. De verdediger van Arsenal drukte zijn elleboog in het gezicht van de aanvaller en kreeg rood. In de resterende acht minuten bleven beide ploegen in evenwicht. Voor Manchester resteren in de competitie nog vier duels, Arsenal heeft er nog een meer op het programma staan.