MEERBEKE - Met ogen vol vuur zat Peter van Petegem zondag tegenover zijn grootste criticasters. De Belgische wielerpers had de fusieploeg Lotto-Domo de eerste maanden van het seizoen met kritiek overladen. Volkomen onterecht, vond de 'Zwarte van Brakel'. Het antwoord kwam zondag, met zijn zege in de Ronde van Vlaanderen. "U had beter wat langer gewacht met het geven van uw opinie", sneerde Van Petegem.

Van Petegem werd winnaar na een "verschrikkelijk hectische finale". Die typering was van Michael Boogerd, debutant in de Ronde en tot een val op de Koppenberg een van de hoofdrolspelers. De Hagenaar strandde op de negende plaats en was over dat resultaat teleurgesteld. "Ik heb na die val gewoon niet meer lekker op mijn fiets gezeten."

Boogerd reed tegen een toeschouwer aan die Museeuw een zetje wilde geven. "Ik kreeg ook nog Wesemann over me heen en heb behoorlijk last van mijn rug. Hayman en De Jongh konden me weer terugbrengen, maar het goede gevoel was wel weg bij mij."

Boogerd, zondagavond meteen naar Spanje gevlogen voor de Ronde van Baskenland, was er nog bij toen zich op de Leberg een sterke kopgroep vormde, met Van Petegem, met Vandenbroucke, met Museeuw, om wie heel wielerminnend België zich een week lang druk had gemaakt. De man die als eerste "de Ronde" voor de vierde keer kon gaan winnen was ziek en hield de spanning over zijn mogelijke absentie er lang in.

Van Petegem

"Voor een zieke vond ik 'm vandaag sterk rijden", grapte Van Petegem. De mediashow van Museeuw eindigde op de Ten Bosse waar hij zelf de aanval koos, maar genadeloos gecounterd werd door Van Petegem, die in een ruk door reed naar de twee koplopers van dat moment: de Belg Mattan en de Fransman Guesdon.

Het maakte meteen duidelijk hoe de verhoudingen lagen. Van Petegem was super, Museeuw ditmaal niet goed genoeg. Op de Muur kon alleen Frank Vandenbroucke nog in het spoor blijven van de kopman van Lotto-Domo maar het enfant-terrible van de Belgische wielersport, sterk teruggekomen na een dopingschorsing, kwam zoals verwacht in de sprint tekort.

Afgemaakt

Van Petegem had weinig twijfels gekend op de fiets. "Ik heb geen enkele inspanning hoeven leveren om iets recht te zetten", keek hij terug. Door een griepje miste hij Milaan-Sanremo, een domper voor de ploeg die op dat moment publicitair werd afgetroefd door het met meer glamour omgeven Quick-Step van manager Patrick Lefevere. "We zijn de eerste maanden een aantal keren serieus afgemaakt" ,keek Van Petegem terug. "Maar ik heb altijd geloofd dat we er in de klassiekers zouden staan."

En zo werden de machtsverhoudingen op de Vlaamse wegen een week na een 'Hollandse inval' weer hersteld. Rabobank liet zich ook zondag nadrukkelijk ("Maar misschien te vroeg", aldus Van Petegem) op kop zien, maar had in Freire een man die zijn dag niet had, in Boogerd een goede debutant die echter niet de vorm had waarmee hij een week eerder de Brabantse Pijl had gewonnen.

"Tot de Kwaremont reden we goed georganiseerd, daarna misten we een keer de slag, omdat net ervoor Boogerd was gevallen. Door die extra inspanning raakten we twee mannetjes kwijt", analyseerde ploegleider Theo de Rooij.

Het was het moment waarop de bankploeg de greep op de koers verloor, het moment ook dat Van Petegem zich aan het front meldde. De sluwe vos had zijn droomscenario gekregen. "Want de Ronde, dat is zo lang mogelijk meedrijven en dan toeslaan."