DE PANNE - Het had wat voeten in de aarde: de komst van Oscar Freire naar Rabobank. "Het is de moeite waard geweest", zegt Theo de Rooij een paar dagen voor de Ronde van Vlaanderen. Vooral dankzij Freire rijdt de bankploeg een ijzersterk voorjaar en wordt ook zondag in de Vlaamse koningsklassieker een voorname rol verwacht.

"Er is afgelopen winter misschien iets intensiever getraind, we hebben naast Freire ook een jongen als Hunter aangetrokken. Enkele jonge renners hebben zich goed gemanifesteerd." Theo de Rooij voert wat oorzaken aan die Rabobank al vroeg in het seizoen mooie weken hebben bezorgd. Maar de hoofdreden, erkent ook de ploegleider, is afkomstig uit Spanje en heeft vooral een non-verbale invloed: "Hoe gebrekkig zijn Engels ook nog is, de waarde van Oscar voor de ploeg is enorm."

Perfect scenario

Het afgelopen weekeinde kende een perfect scenario voor de Nederlandse equipe, die vorig voorjaar door het wegvallen van Erik Dekker werd onthoofd. De heupbreuk van Dekker deed de ogen openen: de basis van de ploeg bleek te smal, een bijrol in een deel van het voorjaar was het gevolg. "Het aantrekken van renners als Freire, Hunter en Rasmussen was noodzaak. Vooral de komst van Freire heeft veel energie gekost. Als het dan lukt, droom je wel eens van hoe het nu loopt."

Karakter

De Rooij kan een lach niet onderdrukken als hij het karakter van de Spaanse tweevoudig wereldkampioen omschrijft. "Hij maakt zich nooit druk, leeft van dag tot dag. Hij had in het begin nogal wat moeite met de namen van zijn ploeggenoten. Dan ging het over die rooie, of die lange. Dat is geen laksheid, zo is die jongen gewoon. Hij verspilt geen energie aan bijzaken. Goed geïntegreerd? Ja. Als hij zich binnen drie dagen volledig had aangepast, nu vloeiend Engels en Nederlands had gesproken maar nog geen koers gewonnen had, dan was de integratie mislukt geweest."

Blessuregevoelig

Lang gold Freire als blessuregevoelig. Vooral de rug en de achillespees speelden nogal eens op. Een meer evenwichtige trainingsopbouw zou wel eens de oorzaak kunnen zijn van het uitblijven van die problemen, denkt De Rooij. "Oscar heeft deze winter meer getraind dan andere jaren. Ik weet dat hij in het verleden in december niet zo veel deed. Hij kon als geen ander zonder veel voorbereiding snel in vorm raken, maar misschien dat hij juist daarom wel zo blessuregevoelig was."

Trainingskampen

Nu waren er trainingskampen, waar Freire zich verbaasde over het tijdstip ("Zo vroeg?") waarop getraind werd en de lengte van de ritten. "Er was wel eens overtuigingskracht nodig om hem op de fiets te krijgen en te houden. Hij zei: 'ik win mijn ritje op Mallorca heus wel'. Maar we hebben hem voorgehouden dat er harder getraind moet worden om ook in het laatste uur van de Ronde van Vlaanderen fit te zijn."

Droomaanwinst

"Oscar is een droomaanwinst voor de klassiekers", besluit De Rooij. "Iemand als Cipollini zou niet in onze ploeg passen. Dan moet je te veel concessies doen aan onze manier van rijden. Oscar heeft in het verleden bewezen meer te zijn dan een sprinter. Hij durft aan te vallen."

Net als Boogerd, het andere speerpunt in vorm in de Ronde van Vlaanderen, was Freire de afgelopen dagen niet nodig in de Driedaagse van De Panne. "Geen koers voor Michael, hij rijdt bovendien volgende week Baskenland. Oscar mocht wat ons betreft naar huis, in Zwitserland. Wat mij betreft deed hij het deze week rustig aan, even op de lauweren rusten. Zondag staat hij er gewoon weer."