ALSEMBERG/HARELBEKE - Michael Boogerd probeerde zondag de euforie te temperen. "Ik reken mezelf niet tot de favorieten voor de Ronde van Vlaanderen", sprak de Hagenaar kort na zijn zege in de Brabantse Pijl. Maar het zelfvertrouwen bij Rabobank, een dag eerder al gevoed door de winst van Steven de Jongh in de E3 Prijs Vlaanderen, is groot na een wonderbaarlijke zegetocht door het Vlaamse land.

Was de overwinning van Boogerd in de Brabantse Pijl, zijn tweede, nog enigszins voorspelbaar, De Jongh won zaterdag een koers waarin de bankploeg nog nooit had meegedaan voor de podiumplaatsen.

Freire

De komst van Oscar Freire heeft, zonder dat de Spanjaard zich nadrukkelijk met de ploegtactiek bemoeit, geleid tot een groter zelfbewustzijn in finales. "Ik wist dat ik de rapste was" zei De Jongh vol bravoure nadat hij zaterdag had afgerekend met de Duitser Steffen Wesemann. "Lukte het niet dan maakt Oscar het hier gewoon af", wist Boogerd, die even daarvoor met een demarrage in de laatste kilometer de Brabantse Pijl had beslist.

E3 Prijs Vlaanderen

De E3 Prijs Vlaanderen, voorheen Harelbeke, geldt als de generale voor de Ronde van Vlaanderen, de koers waar wielerminnend België alweer behoorlijk van op drift begint te raken. Museeuw testte er zijn door een val eerder in de week gekwetste knie, Van Petegem zijn gesteldheid na een griepaanval die hem uit Milaan-Sanremo hield. Er waren tevreden gezichten, maar de sfeer was het best in het Rabo-kamp waar Steven de Jongh de belangrijkste overwinning uit zijn loopbaan boekte.

De Jongh

De Jongh was op 27 kilometer voor de streep ontsnapt met Wesemann en de Belg Stijn Devolder. Het drietal kreeg maximaal 40 seconden voorsprong. Met dank aan voorbeeldig afstopwerk van Rabobank, dat in Boogerd en Freire twee superknechten voor de onverwachte kopman had. "Er is voorbeeldig werk geleverd", had ploegleider Theo de Rooij geconstateerd. De Jongh bleek met de druk om te kunnen gaan en rekende simpel af met Wesemann. "Ik was in de finale alleen bang voor pech."

Boogerd

Boogerd was de kennismaking met de hellinkjes die hij volgende week in "Vlaanderens Mooiste" treft goed bevallen. "De aanloop naar de klimmetjes toe is lastiger door al het gedrang. Op de hellingen kon ik soms het verschil maken."

Een dag later vervolgde hij zijn vooruitblik met de constatering dat hij zichzelf niet tot de favorieten voor de tweede wedstrijd om de wereldbeker wil rekenen. "Ik ben een keer vijfde geworden in de Tour en heb er vorig jaar de koninginnenrit gewonnen, maar Vlaanderen heb ik nog nooit gereden. Ik kan alleen maar zeggen dat we er goed voor staan."

Brabantse Pijl

Boogerd doelde op de ploeg die ook zondag in de Brabantse Pijl weer nadrukkelijk aanwezig was geweest. Met Bram de Groot als animator van een vroege vlucht en Boogerd en Freire als koele afmakers in de finale. Het Rabo-duo had de Italiaan Luca Paolini en de Belg Dave Bruylandts mee, waarbij de Spanjaard de afmaker zou zijn als de groep bij elkaar zou blijven. Een demarrage van Boogerd op de Alsemberg bleek uiteindelijk beslissend waarmee Rabobank de elfde zege van het seizoen boekte.

Dekker

"Het blijkt dat we het wegvallen van Dekker hebben kunnen opvangen", concludeerde Boogerd. "Niet alleen door de rol van Freire maar ook omdat een paar jonge renners het goed oppakken." Onder anderen Wielinga en Sentjens wonnen dit voorjaar al koersen.

"Iedereen heeft een stap voorwaarts gezet." Boogerd kijkt uit naar de Ronde van Vlaanderen en gaat pas daarna denken aan de voorbereiding op de Waalse klassiekers, van oudsher zijn terrein. Het wordt een drukke periode: "Ik zal een paar andere benen moeten onderschroeven."