ROTTERDAM - Drie dagen na de uitschakeling in de UEFA-Cup kapseisde het beschadigde vlaggenschip van Ajax zondagmiddag ook in de competitie.

Door een gelijkspel bij Sparta (2-2) raakten de Amsterdammers verder verwijderd van de enige reddingsboei voor een verloren seizoen.

Koppositie

Ajax, dat het huidige voetbaljaar alleen nog een beetje goed kan maken met de landstitel, moet de koppositie voorlopig aan concurrent Feyenoord laten. De Amsterdammers mochten niet eens mopperen over het ene winstpuntje.

Invaller Siem de Jong, vorig jaar nog aanvallende middenvelder in de A1, zorgde in de allerlaatste minuut voor de gelijkmaker: 2-2. De meegereisde aanhang van Ajax raakte niet opgewonden van de kleine meevaller in de negentigste minuut.

Supporters

"Henkie rot op", zongen de supporters tot ver na het laatste fluitsignaal. Danny Blind, de huidige technisch directeur van Sparta, kon op meer sympathie rekenen. Hij werd voortdurend toegezongen.

Niemand twijfelt er meer aan dat de eerste kapitein van Ajax het vlaggenschip komende week verlaat. Henk ten Cate kan de komende drie jaar als veldtrainer bij Chelsea 9 miljoen euro opstrijken.

Het bestuur van de Amsterdamse club moet alleen nog bekendmaken dat het de afkoopsom voor Ten Cate accepteert.

Afscheid

De oefenmeester van Ajax neemt afscheid met het idee dat hij Ajax behalve een nationale beker en twee Johan Cruijffschalen weinig heeft gebracht. De club moest onder Ten Cate de titel aan PSV laten.

Ajax strandde tot twee keer toe in de voorronde van de Champions League en plaatste zich afgelopen donderdag voor het eerst in achttien jaar niet voor de tweede ronde van een Europees bekertoernooi.

De supporters van Ajax op Spangen lieten geen traan om het aanstaande vertrek van Ten Cate. Ze smeekten de hoofdtrainer wel of hij voorzitter John Jaakke en aankoop Jurgen Colin mee wilde nemen. "Henkie gaat Europa in", zongen de fans ook sarcastisch.

Zoals wel vaker de laatste tien jaar was de Amsterdamse aanhang met hun liederen creatiever dan de spelers op het veld.

Blessures

Zonder de geblesseerde Kennedy Bakircioglu, Edgar Davids, Leonardo, Albert Luque, Thomas Vermaelen en Hedwiges Maduro maakte Ajax op het Rotterdamse Kasteel duidelijk dat Ten Cate niet alleen schuldig is aan de aanhoudende malaise bij de club.

Technisch directeur Martin van Geel heeft het vertrek van Wesley Sneijder, Ryan Babel, Kenneth Perez en Tom de Mul onvoldoende gecompenseerd.

Het huidige Ajax beschikt over geen enkele creatieve middenvelder en leunt volledig op beide aanvallers Klaas-Jan Huntelaar en Luis Suarez.

Het ontbrak Ajax tegen Sparta niet alleen aan kwaliteit. De Amsterdammers waren tot de openingstreffer van de thuisploeg ook niet vooruit te branden.

Dissels

Sparta kwam in de 52e minuut op voorsprong nadat Jaap Stam in het strafschopgebied balverlies had geleden. Op aangeven van Marvin Emnes counterde Charles Dissels naar 1-0.

Eenmaal op achterstand kwam Ajax een beetje in beweging. Huntelaar zorgde in de 53e minuut bijna voor de gelijkmaker en John Heitinga raakte in de 56e minuut de paal.

Arne Slot was dichtbij de tweede treffer van Sparta. Ook hij schoot tegen het aluminium.

Huntelaar

Met zijn mooiste doelpunt van dit seizoen schoot Huntelaar zijn ploeg in de 68e minuut op gelijke hoogte. Hij nam een voorzet van Suarez in een keer op zijn schoen en liet Sander Westerveld kansloos (1-1).

Invaller Ismael Urzaiz schoot in de 74e minuut namens Ajax nog op de lat. Verdediger Sepp de Roover leek Sparta de winst te bezorgen (2-1), maar kon in de negentigste minuut niet voorkomen dat Siem de Jong de eindstand bepaalde: 2-2.