SYDNEY - Ian Thorpe heeft op de openingsdag van deAustralische zwemkampioenschappen op de 400 meter vrije slagopnieuw zijn grote rivaal Grant Hackett afgetroefd. De olympischkampioen, die sinds de wereldkampioenschappen van 1998 in Perthongeslagen is op deze middenafstand, tikte aan na 3.42,41. Hackettgaf ruim een halve seconde toe.

Het was Thorpes zesde nationale titel op rij. Over zijn tijd washij minder te spreken. Tot 300 meter leek een verbetering van zijnwereldrecord (3.40,08) er in te zitten. In de slotfase kon het-jarige idool het tempo niet volhouden. "Terwijl het toch goedaanvoelde", zei Thorpe. "Ik zwom zo lekker dat ik in deveronderstelling verkeerde dat ik veel sneller was."

De Australiër is komende zomer bij de WK in Barcelona, waar hijzeven keer aan de start wil komen, opnieuw de grote favoriet op de vrij. Op de halve afstand verdedigt hij zijn titel van Fukuokategen Pieter van de Hoogenband, de winnaar van het olympisch goudin Sydney.