ROME - Ajax heeft zich geplaatst voor de kwartfinales van de Champions League. Door de 1-1 bij AS Roma, het vijfde gelijke spel in de tweede ronde, gaat de ploeg ongeslagen als tweede in groep B naar de laatste acht. Bovendien, Ajax is nu al zeker van 10.719.000 euro aan inkomsten.

Verbazingwekkend is de Europese toernee van Ajax. Vooraf volstrekt kansloos geacht, in een poule met de gereputeerde teams Valencia, Arsenal en Roma, deed de jeugdige ploeg van trainer Koeman de hele voetballerij versteld staan.

De tweede ronde begonnen de Amsterdammers zonder enige verwachtingen. Ze verwachtten als laatste te eindigen met de hoop een paar puntjes bijeen te sprokkelen. Daardoor speelde de ploeg frank en vrij, en brutaal bovendien. Juist dat blijkt in de Champions League de kracht van Ajax.

Aan de andere kant: Ajax mist nog ervaring, slimheid, koelbloedigheid en ook pure voetbalkwaliteit om in Europa tegenstanders zijn wil op te leggen, dat werd zowel duidelijk in wedstrijden in de eerste als in de tweede ronde. Ook in het uitduel met Roma.

De rust in het spel ontbrak en de spitsen (met name de lang niet fitte Ibrahimovic) leidden Italiaanse counters in door veelvuldig balverlies. Aan voetballen kwam Ajax (bij vlagen) vooral toe in de tweede helft. Het hield Roma wel in bedwang. Meer dan een handvol kansen kreeg de ploeg van Capello niet. Wel waren dat de beste kansen.

Ajax maakt veel progressie. In november, bij het begin van de tweede ronde, rekende Koeman nog op de routiniers (Bergdolmo en Litmanen), maar bij Valencia werd zijn team compleet zoekgespeeld. Het pakte met veel fortuin een punt. Daarna namen de jongeren het voortouw. Zij gaven Ajax kleur, zelfs glans.

Onder Koeman hebben met name Maxwell (21 jaar), Pienaar (21), Van der Vaart (20) en Ibrahimovic (21) zich stormachtig ontwikkeld, terwijl later tiener De Jong doorbrak. Bovendien is Galasek op het middenveld uitgegroeid tot een onmisbare schakel.

In het kolkende stadion Olimpico speelde Ajax om te winnen, met Van der Meyde en Ibrahimovic in de spits, Van der Vaart achter hen en Pienaar en Maxwell vanaf de flanken. Dat leidde al binnen een minuut tot een voorsprong. Vanaf links trok Van der Meyde naar binnen en met zijn rechterbeen schoot hij de bal hard achter doelman Pelizolli. Dat was zijn eerste doelpunt in het toernooi.

Na de sterke openingsfase gaf Ajax de wedstrijd uit handen. Roma was de gevaarlijkste ploeg en kreeg kansen, via Tommasi en Aldair. Cassano maakte de gelijkmaker door te profiteren van de ruimte die hij kreeg. De gehele Ajax-defensie liet de eerste helft te veel gaten vallen. Duidelijk was dat rechtsback Trabelsi nog hinder ondervond van zijn enkelkwetsuur.

Ajax was als een koorddanser op een dun en rafelig lijntje, maar viel er niet af. De Amsterdammers hadden amper mogelijkheden. Zoveel uitgespeelde kansen kreeg Roma echter ook niet, zelfs niet met Montella als extra spits. De geschorste Totti werd duidelijk gemist.

De ploeg van Koeman staat zondag opnieuw voor een beslissend duel, de toppper in de vaderlandse competitie tegen PSV. Bij winst doet Ajax nog gewoon mee om de landstitel, maar bij verlies komt zelfs de tweede plaats in gevaar en daarmee plaatsing voor de Champions League. Maar de club mag zich eerst richten op de loting vrijdag voor de kwartfinales.