LONDEN - Uitgerekend in de aanloop van de meest cruciale fase van het seizoen blijkt de aanvankelijk zo soepel lopende voetbalmachine van Arsenal ook te kunnen haperen. Vier dagen na het teleurstellende gelijke spel tegen het lange tijd met tien man spelende AS Roma in de Champions League leed de koploper zaterdag op bezoek bij Blackburn Rovers de vijfde competitienederlaag: 0-2.

Manchester United profiteerde dankbaar van de misstap van de lijstaanvoerder. De nummer twee verkleinde door een minimale zege bij Aston Villa (0-1) de achterstand tot twee punten. Ook Newcastle United won. De nummer drie heeft na de zege bij Charlton Athletic (0-2) nog maar vijf punten minder dan Arsenal.

De nederlaag van Arsenal tegen middenmoter Blackburn Rovers was de eerste na een ongeslagen serie van dertien duels. Opvallend was dat de kampioen op Highbury ook al van Blackburn verloor (2-1). Bij Arsenal maakten Bergkamp en Van Bronckhorst deel uit van het basiselftal.

Postma

Opvallender was dat Stefan Postma het doel van Aston Villa in het duel met Manchester United verdedigde. De afgelopen zomer van De Graafschap overgekomen keeper dankte zijn optreden aan een blessure van Peter Enckelman. Postma speelde een uitstekende wedstrijd en hield Beckham twee keer van scoren af.

Hij kon echter niet voorkomen dat de middenvelder in de twaalfde minuut wel succesvol was. Het bleek voldoende voor de kleine zege. Van Nistelrooy zag zijn dertigste treffer van het seizoen wegens buitenspel afgekeurd.

Chelsea

Op redelijke afstand van de topdrie staat Chelsea vierde. Met Hasselbaink en Melchiot in de basis won de formatie uit Londen bij West Bromwich, 2-0. Stanic en Zola scoorden. Liverpool hield aansluiting met de subtop door te winnen bij Tottenham, 3-2. Voor 'the Reds' waren Owen, Heskey en Gerrard de doelpuntenmakers.