MELBOURNE - Wereldkampioen Michael Schumacher heeft zich voor de Grote Prijs van Australië, de eerste race voor het WK Formule 1, verzekerd van pole-position. De Duitse coureur was zaterdag met 1.27,173 de snelste in de kwalificatietraining. Hij reed zijn kwalificatieronde met een snelheid van 218,999 km/u.

De vijfvoudig wereldkampioen liet zijn Braziliaanse stalgenoot Rubens Barrichello achter zich. De Colombiaan Juan Pablo Montoya legde in zijn Williams/BMW beslag op de derde plaats bij de start van de race op zondag. Hij wordt dan geflankeerd door de Duitser Heinz-Harald Frentzen in de Sauber.

Verstappen

Jos Verstappen legde net als zijn teamgenoot Justin Wilson bij Minardi geen volledige ronde af tijdens de kwalificatie en veroverde geen plaats in de startopstelling. De Nederlander en de Engelsman reden niet over de finish maar de pitstraat binnen. Beide rijders beginnen zondag de race in de pits, na de officiële start.

De 107-procentregel is dit jaar vervallen, dus kon hen het startrecht niet worden ontzegd. Het niet voltooien van de kwalificatieronde was opdracht van Minardi's eigenaar Paul Stoddart. De Australische teambaas meende een slimme zet te doen. Het team kreeg namelijk 24 uur extra tijd om aan de bolides van Verstappen en Wilson te sleutelen. Alle andere auto's zijn direct na de kwalificatie opgesloten tot de start van de race zondag. Niemand mag daar meer aankomen. Zij mogen niet bijtanken en ook geen andere banden monteren. Stoddart zei voor de racedag in Melbourne regen te verwachten.

Grillig weer

De Australische stad is berucht om het grillige weerbeeld. Stoddart groeide op in de buurt van Melbourne en weet heel goed dat er vaak vier seizoenen in één etmaal zitten. "Omdat wij niet officieel gekwalificeerd zijn, mogen wij met onze auto's doen wat wij willen. Bijtanken en regenbanden monteren", zei Stoddart. "Als het inderdaad regent, genieten wij enorm voordeel, want de andere renstallen beginnen met droogweerbanden."

Stoddart zei dat hij zijn tactisch plan volledig had uitgepluisd in de nieuwe reglementen van de Formule 1 autosport. "Het is een gok, die we misschien maar één keer nemen. Nadelen zijn er nu nog niet. Wij zouden waarschijnlijk toch aan de staart van het veld hebben moeten starten."

Verstappen verklaarde op zijn website dat hij zich kon vinden in het plan van de teambaas. "Tijdens de vrije trainingen heb ik getest met een maximum aan brandstof. Het ontbrak ons nog aan gegevens over de banden in zo'n situatie. Omdat we geen tijd neerzetten, kregen onze engineers extra tijd om de laatste veranderingen aan te brengen. Ik kijk uit naar de race, ben overtuigd van het potentieel van de Minardi. Over de betrouwbaarheid maak ik mij ook geen zorgen."

Crash

Tijdens eerste trainingen bleken de Minardi's in hun snelste ronden ruim vier seconden minder snel dan de Ferrari's van Schumacher en Barrichello. Tijdens de laatste vrije trainingen van zaterdag crashten twee coureurs. Michael Schumacher zette zijn Ferrari tegen de vangrails. Hij kwam binnen op drie wielen en een beschadigde carrosserie. De Fin Kimi Raikkonen crashte zwaarder. Hij stapte ongedeerd uit het wrak. Met de reservewagen van McLaren kwam Raikkonen niet verder van de 15e tijd. Tijdens de officiële kwalificatieronde spinde hij weer bijna van het circuit.