AMSTERDAM - Het is maar goed dat Ajax altijd jong en ambitieus talent in huis heeft. De kwartfinale van het bekertoernooi in de Amsterdamse Arena tegen het zwakke FC Groningen was anders misschien nog een benauwde affaire geworden. De -jarige Wesley Sneijder zette de landskampioen op winst naar de volgende ronde nadat Ajax' spitsen Ibrahimovic en Boukhari een vijftal opgelegde kansen hadden laten liggen.

De tweebenige middenvelder trapte met links in de 31e minuut van meter afstand laag en hard in. De gretige Sneijder was, zeker in de eerste helft, de positieve verademing in een verder nogal laconiek Ajax-elftal. Zijn eerste doelpunt in zijn achtste officiële wedstrijd in Ajax' hoofdmacht was een belangrijke.

De selectie van Koeman kon daarna verder op driekwart vermogen. De coach hoefde de spelers Galasek, Maxwell en Pasanen, die rust kregen in verband met het drukke programma, niet van de bank te halen en kon ook tot de 65e minuut wachten met de rentree van international Rafael van der Vaart.

Thee met peper

De 1-0 bij rust was een magere afspiegeling van het spelbeeld. Ajax mocht dan niet best zijn, de ploeg liet de tegenstander vrijwel geen moment voetballen. Een angstig ogenblik was wel de kopbal van Krstev op slag van rust. Lobont redde met moeite.

Koeman moet zijn spelers tijdens de onderbreking wat hebben ingepeperd. Ajax maakte onmiddellijk 2-0 door een kopbal van Ibrahimovic. De Zweed liep ongedekt op een voorzet van Witschge en was sneller bij de bal dan de uitlopende doelman Ten Rouwelaar.

Ellebogen

Zijn eerste treffer in drie weken gaf de spits weer wat zelfvertrouwen. Voor rust kopte hij drie keer, ook vrij, telkens naast. Ibrahimovic werd daar narrig van en liep ellebogen en tikken uit te delen aan provocerende opponenten.

Daarna liet Ajax FC Groningen eventjes terugkomen in de wedstrijd. In de 53e minuut schoof invaller Hoogstrate op aangeven van Tuhuteru 2-1 in. De Groningers kregen alle ruimte voor een snelle counter. De tegentreffer was wel het sein voor een eindsprint van de favoriet, met Van der Vaart erbij. Hij had nog geen aandeel in de 3-1 waarmee Boukhari in de 69e minuut de zege veilig stelde.

Strafschop

Drent wist daarna een cadeau van scheidsrechter Van Egmond niet te verzilveren voor een glimpje spanning. De spits zag zijn strafschop in de 83e minuut gekeerd door Lobont. Sneijder kreeg in de 89e minuut zijn tweede goal niet. Zijn afstandsschot trof de paal. In de blessuretijd maakte Ibrahimovic 4-1 nadat hij Broerse de bal had afgepakt.