MELBOURNE - 'Jos the Boss' is back. Bij de eerste Grand Prix van het nieuwe formule-1-seizoen, 9 maart in Melbourne, stapt hij in een Minardi. Het team met het kleinste budget en het minste aantal werknemers. Van de bijna 31-jarige Verstappen mogen in 2003 dus geen wonderen worden verwacht. Toch kan hij voor verrassingen zorgen.

Met de motivatie van de Limburger zit het wel goed. Hij weet dat hij na een jaar gedwongen stilzitten voor zijn laatste kans vecht om hogerop te komen. De sterk gewijzigde regels werken waarschijnlijk ook in zijn voordeel. De nieuwe kwalificatie, waarbij de coureurs maar één rondje krijgen om zich te plaatsen, geeft de kleinere teams meer kans. Voortaan vallen bovendien de eerste acht rijders in plaats van de topzes in de WK-punten.

Snufjes

Met het afschaffen van veel elektronische snufjes komt het meer op racen aan. Verstappen toonde in 2001 aan dat hij daarin voor weinigen onderdoet. Hij was een van de beste starters en inhalers van het veld.

Dat Verstappen het niet is verleerd, showde hij op 30 januari bij zijn eerste test voor Minardi in Valencia. Hij had vijftien maanden niet gereden, maar was meteen twee seconden sneller dan zijn teamgenoot Justin Wilson. Precies dat moet hij het gehele seizoen blijven doen. Formule-1-teambazen vergelijken altijd de prestaties van twee teammaatjes.

Ervaring

Verstappen heeft veel meer ervaring dan Wilson. De 24-jarige Brit, een voormalige kampioen formule 3000, debuteert. Verstappen maakte al in 1994 zijn eerste meters bij Benetton. Bij Minardi is hij ook duidelijk de eerste rijder. Teambaas Paul Stoddart loopt met hem weg en ook met race-engineer Greg Wheeler heeft hij een goede band.

Stoddart

Stoddart kent Verstappen al sinds 1997. De Australische zakenman sponsorde destijds Tyrrell waar de Nederlander onder contract stond. Stoddart hing dat seizoen de pitborden voor de coureur uit. De man, die met zijn vleigtuigbedrijf European Aviation een fortuin verdiende, is een grote fan van Verstappen en geeft hoog op van zijn talent en racementaliteit.

De rijder zelf blijft voorzichtig over zijn kansen. Het verleden heeft hem te vaak geleerd dat racen bij kleine teams zijn beperkingen heeft. Na topteam Benetton sleet hij zijn dagen bij Simtek, Arrows, Tyrrell, Stewart en weer Arrows. Stallen waar hij vaak met inferieur materiaal moest rijden en weinig kon laten zien.

Minardi, dat huist in het Italiaanse Faenza, heeft sinds het debuut in 1985 altijd moet vechten om te overleven. Het team reed bijna altijd achteraan en haalde in 287 races nooit een podiumplaats of eerste startpositie. Minardi heeft niet de steun van een grote autofabrikant en ontbeert grote sponsors.

Toch denkt Stoddart dit jaar een flinke stap vooruit te kunnen maken. Hij verwacht veel van de nieuwe motor, de Ford Cosworth V10. De krachtbron levert 70 pk meer dan de Asiatech van afgelopen jaar. Minardi krijgt van leverancier Ford niet de nieuwste Cosworth-motor, maar de specificatie waarmee het inmiddels failliete Arrows in 2002 reed.

Minardi zorgde vorig jaar bij de seizoensopening voor een grote verrassing. De Australiër Mark Webber veroverde voor eigen publiek met zijn vijfde plaats twee WK-punten. Het leverde hem uiteindelijk een contract op bij een subtopper (Jaguar). Een route waarop Verstappen ook zijn zinnen heeft gezet.