Schalken door naar laatste zestien

NEW YORK - Op een kille zomeravond in New York met amper honderd toeschouwers op de banken heeft Sjeng Schalken weer een stukje geschiedenis geschreven. De Limburgse tennisser bereikte voor het eerst de laatste zestien van de US Open. In vier sets versloeg hij de 29-jarige Armeniër Sargis Sargsian, een lastige tegenstander van wie hij vaker verloor dan won: 7-5 6-3 3-6 6-1.

In de vierde ronde wacht hem de Braziliaan Gustavo Kuerten. De van een heupoperatie herstelde voormalig nummer 1 van de wereld had de avond van de natte Labor Day in New York een makkie. Zijn Chileense tegenstander Nicolas Massu gaf bij 5-4 in de tweede set op door een blessure. 'Guga' was zondag al aan de wedstrijd begonnen en pakte toen de eerste set met 6-1.

Schalken heeft een zwaar negatief record staan tegen Kuerten van wie hij een grote fan is. Hij leed zeven nederlagen en boekte slechts een overwinning. Dit gebeurde wel in het laatste onderlinge treffen, Parijs-Bercy 2001.

Supervorm

"Ik was toen in supervorm", herinnerde Schalken zich, "en ik ben blij dat ik die overwinning heb staan. Kuerten is een grootheid die ik persoonlijk heel graag mag. Ik ga zonder illusies de wedstrijd tegen hem in. Kansloos ben ik echter niet meer. In dit grandslam vallen de goede dingen mijn kant op. In de eerste ronde lag ik er al uit tegen Philippoussis, tot hij zich blesseerde. Ik droom daarom stiekem van de halve finale tegen Sampras."

Sargis Sargsian maakte het Schalken na negen uur regenpauze moeilijk op baan 4 van Flushing Meadow. Beide spelers moesten wennen aan het schrale kunstlicht. De Armeniër begon sterker, hield gemakkelijker zijn opslagbeurten, maar verloor toch de eerste set omdat hij op de breekpunten niet kon doordrukken.

Diep

De winst in de eerste set was zeer belangrijk voor de Limburger die diep moest gaan. Sargsian paste zijn tactiek telkens aan. "Ik had deze wedstrijd best kunnen verliezen", analyseerde Schalken terug, "hij anticipeerde op alles wat ik deed en ik moest ook steeds blijven nadenken hoe ik de wedstrijd kon winnen. Vroeger kon ik dat niet, nu wel."

Nadat hij de tweede set met 6-3 had gewonnen en de derde met dezelfde cijfers had verloren, haalde Schalken op 2-1 in de vierde set zijn laatste truc uit. "Ik schakelde terug, sloeg de ballen minder hard terug. Daar verslikte hij zich in." De vierde set was met 6-1 vlot afgelopen.

Een lange dag kwam zo tot een happy end. Schalken had gedurende de regen geslapen in een donkere kamer tussen de andere tennissers en om de twee uur wat pasta gegeten. Na de partij moest hij blaren onder zijn linkervoet doorprikken en de spieren laten masseren. Daarna zou hij nog een half uur fietsen op de hometrainer. "Ik ben nog wel even bezig met het herstel. Guga zal in de tussentijd wel in het zwembad zijn gaan liggen."

Transfercarrousel Formule 1

Transfercarrousel Formule 1
Welke coureur rijdt waar in 2019? En wie zijn in beeld voor welk stoeltje in de koningsklasse?
Tip de redactie