AUCKLAND - Het Zwitserse zeiljacht Alinghi staat op punt de strijd om de America's Cup te winnen. In de serie om vijf gewonnen races zegevierde het jacht vrijdag voor de kust van Auckland voor de vierde keer. De Alinghi kreeg steun van buitenaf. Bij titelverdediger Nieuw-Zeeland, dat nog geen race won, brak onder zware omstandigheden voor de tweede keer een mast.

Uitdager Swiss Alinghi heeft met Pieter van Nieuwenhuyzen en Peter van Niekerk twee Nederlanders aan boord. Ook het ontwerp is van Nederlandse makelij. De Nieuw-Zeelanders hadden gehoopt vrijdag wat aan de achterstand te doen. De vierde race, zes keer uitgesteld wegens de weersomstandigheden, was nog geen uur oud of Nieuw-Zeeland kreeg met pech te maken.

Honderden fans die langs de kust zware wind en regen trotseerden om het duel op grote tv-schermen te volgen, waren op slag stil toen opnieuw een mast brak. Dat was het team ook in de eerste race overkomen.

Na eenderde van de race lag de Alinghi, met de Nieuw-Zeelandse stuurman Coutts, overigens al ruim voor. De mast van Nieuw-Zeeland bezweek vervolgens onder twee enorme golven. Drie bemanningsleden sloegen overboord. Ze werden rap weer uit het water gehaald. De Nieuw-Zeelanders hebben 24 uur de tijd hun jacht te herstellen, maar na zoveel pech is ook het zelfvertrouwen bij de bemanningsleden van de titelverdediger geknakt.